Potash zoekt hoger bod dan van BHP

Het Canadese concern Potash Corp, de grootste producent van meststof ter wereld, is in gesprek met diverse internationale concerns om een beter overnamebod te krijgen dan het vijandige bod van 39 miljard dollar (31 miljard euro) dat vorige week onverwacht werd uitgebracht door de Brits-Australische mijnbouwgigant BHP Billiton.

Dat meldt het Canadese dagblad The Globe and Mail vandaag op basis van anonieme bronnen. Enkele Chinese firma’s, waaronder Sinochem, worden genoemd als mogelijke kopers voor Potash. Ook de grootste rivaal van BHP Billiton, het eveneens Brits-Australische mijnbouwconcen Rio Tinto, zou overwegen met een concurrerend bod te komen, mogelijk in samenwerking met een Chinese partner.

Potash heeft het vijandige miljardenbod van BHP gisteren officieel van de hand gewezen. De raad van bestuur van de onderneming, gevestigd in de prairieprovincie Saskatchewan, vindt dat het bod van 130 dollar per aandeel geen recht doet aan de sterke groeivooruitzichten. Ook de markt verwacht een beter bod: de prijs van het aandeel Potash is sinds vorige week gestaag gestegen, tot meer dan 150 dollar.

Potash Corp, een van de grootste grondstoffenbedrijven van Canada, is de grootste producent ter wereld van potas, een meststof die wereldwijd door de agrarische sector wordt gebruikt. De voedingsstof is zeer gewild, vooral in opkomende markten als China, wegens het vermogen om de opbrengsten van oogsten te vergroten. Hoewel de prijs van de grondstof in de afgelopen periode is gedaald, wordt voor de komende jaren een schaarste voorspeld wegens oplopende voedselbehoeften van de snel stijgende wereldbevolking. Behalve in Saskatchewan wordt potas vooral gewonnen in Kazachstan en Brazilië.

BHP Billiton, dat nog nauwelijks is vertegenwoordigd op de markt van meststof, wil met de inlijving van Potash in één klap de internationale marktleider worden. Maar het bestuur van het Canadese concern heeft dat plan geërgerd van de hand gewezen als „opportunistisch” en een „onderwaardering.” Het heeft de aandeelhouders van het bedrijf opgeroepen het bod van BHP te verwerpen, en overweegt nu „een reeks strategische alternatieven”, zo liet het bedrijf gisteren weten. Potash biedt potentiële bieders inzage in vertrouwelijke gegevens.

Naast enkele grote Chinese partijen en Rio Tinto zijn andere mogelijke gegadigden voor deelname aan een hoger overnamebod de Amerikaanse agrobedrijven Mosaic, Cargill en Monsanto, alsmede het Canadese Agrium. Geen van de bedrijven heeft commentaar gegeven op mogelijke besprekingen met Potash. De Braziliaanse mijnbouwer Vale, die met Potash heeft gesproken, zou vooralsnog zijn afgehaakt.

Toch is de lijst van potentiële kopers beperkt, omdat weinigen op kunnen tegen het bod van bijna 40 miljard dollar. BHP Billiton is een uiterst kapitaalkrachtige bieder – die naar verwachting deze week een groei met 50 procent van de winst over het tweede half jaar van het gebroken boekjaar zal rapporteren. Die winst, van mogelijk 6,9 miljard dollar (5,5 miljard euro), zal klinken als een waarschuwingsschot aan het adres van Potash en zijn gesprekspartners.

Met name Rio Tinto is in een minder sterke positie; het werkt nog aan de integratie van de Canadese aluminiumproducent Alcan, een overname uit 2007 die de mijnbouwer opzadelde met een schuld van ongeveer 40 miljard dollar. (AP, Reuters)