Liedjes voor vele generaties

‘The lion sleeps tonight’ en ‘What a wonderful world’; het zijn maar twee van de vele klassiekers die George David Weiss schreef.

De gisteren overleden Amerikaanse songwriter George David Weiss schreef talloze hits in het midden van de vorige eeuw. Maar drie nummers staan in het collectieve geheugen gegrift: Can’t help falling in love van Elvis Presley, The lion sleeps tonight van The Tokens en What a wonderful world van Louis Armstrong.

De drie liedjes werden geschreven in de jaren zestig: de song voor Elvis Presley verscheen in 1961 in diens populaire film Blue Hawaii; het liedje voor The Tokens, dat was gebaseerd op een Zuid-Afrikaans Zulu-lied van Solomon Linda uit de jaren dertig, werd door Weiss bewerkt en in datzelfde jaar uitgebracht. Louis Armstrong zong zijn hit in 1967.

Maar de nummers bleken over een lange houdbaarheidsdatum te beschikken. In de decennia die volgden, werden ze regelmatig populair onder nieuwe generaties. Zo werd The lion sleeps tonight in de jaren zeventig en tachtig gebracht door Brian Eno en The Nylons. In 1982 belandde het op de eerste plaats van de Nederlandse hitparade, gezongen door de groep Tight Fit. What a wonderful world maakte opnieuw furore in de jaren tachtig, in de film Good Morning Vietnam.

Weiss, die gisteren op 89-jarige leeftijd een natuurlijke dood stierf in zijn woonplaats Oldwick in Amerika, moest van zijn ouders advocaat worden. Maar hij zette zijn zin door en bezocht de Julliard School, waar hij klarinet, piano, saxofoon en viool leerde spelen. Zijn grootste talent bleek echter al snel het schrijven van nummers voor anderen.

Hij schreef talloze liedjes en componeerde muziek voor Broadway musicals, onder andere Mr. Wonderful (1956) met Sammy Davis Jr. Op latere leeftijd werd hij voorzitter van het Amerikaanse Songwriters Gilde. In die hoedanigheid streed hij tot op hoge leeftijd voor auteursrechten.