Basketballers snakken naar top

De basketbalploeg won gisteren in Almere van het nationale team van Estland. Hoewel de zege niet in gevaar kwam, bleef coach Gadi Kedar zijn spelers het hele duel aanmoedigen.

Basketbalcoach Gadi Kedar heeft één belangrijk ding gemeen met zijn collega-trainer bij het voetbal, Bert van Marwijk. Bij het Nederlands elftal droeg Van Marwijk zijn spelers op om de wereldtitel in Zuid-Afrika als enige doel voor ogen te houden. Bij het Nederlandse basketbalteam vraagt Kedar zijn jonge team alleen rekening te houden met promotie naar de hoogste Europese divisie in september volgend jaar.

„Er is maar één doel en dat doel is de A-divisie”, zei de Nederlandse uitblinker Henk Norel gisteren een klein uur na de gewonnen wedstrijd tegen Estland in het Topsportcentrum van Almere. Het Nederlands team won overtuigend met 90-76 van het sterker ingeschatte Estland, waardoor de eerste fase richting de A-divisie succesvol werd afgerond.

De afgelopen week stonden de heenwedstrijden van de kwalificatie op het programma tegen achtereenvolgens Luxemburg, Oostenrijk en Estland. Na een eenvoudige overwinning in Luxemburg (94-73) en een benauwde zege tegen de Oostenrijkers in Almere (63-60) verliep de wedstrijd gisteren tegen Estland verrassend voorspoedig.

De ploeg van coach Tiit Sokk was voor de start van de kwalificatie de grote favoriet, maar had eerder al verloren van Oostenrijk. Algemeen werd aangenomen dat het team gisteren iets wilde goedmaken tegen Nederland. Maar het was niet Estland maar Nederland dat agressief aan de wedstrijd begon.

Na het eerste kwart stond de ploeg van aanvoerder Francisco Elson, die voor het eerst in actie kwam deze kwalificatiereeks, al met 29 tegen 19 voor. Een voorsprong die gedurende de wedstrijd geen moment echt in gevaar kwam.

Dat nam niet weg dat Gadi Kedar zijn ploeg gedurende de hele wedstrijd fanatiek bleef coachen. De kleine Israëliër zat geen moment op zijn stoel, de scheidsrechter had nu en dan zelfs moeite om hem uit het veld te houden. Na elke score van Estland wekte Kedar de indruk alsof de wedstrijd kansloos verloren zou worden, terwijl het verschil in het voordeel van Nederland nooit minder was dan negen punten. Zelfs toen Norel, na een nonchalant balletje achter zijn rug, Jessey Voorn in staat stelde met een driepunter het verschil op twintig punten te brengen, bleef Kedar zijn spelers onrustig aanwijzingen toeschreeuwen.

De scherpte en het fanatisme van de coach missen hun uitwerking op de spelers niet, want van verslapping was ook daarna geen sprake. Rogier Jansen, die na de wedstrijd werd gelauwerd voor zijn vijftigste interland, sloot de wedstrijd af met een driepunter, waarmee hij op een puntentotaal van vijftien kwam. Daarmee mag hij zich de best scorende Nederlandse basketballer na Norel (21 punten) noemen.

Het is volgens coach Kedar een nadeel dat de gedrevenheid van zijn team niet meteen in resultaat kan worden uitgedrukt. De returns van de kwalificatiewedstrijden worden pas volgend jaar augustus gespeeld. „Dat is jammer, maar het is nou eenmaal het systeem, dus moeten we zorgen dat we volgend jaar weer net zo scherp en fris zijn”, zei hij na afloop van de wedstrijd. Alle spelers staan aan de vooravond van de competities, dus Kedar krijgt pas in de winterstop de mogelijkheid weer met zijn team te oefenen. „Wij spelenrond Kerst tijdens de Basketballweek in Haarlem, dat is een mooie gelegenheid. Al is het jammer dat bijvoorbeeld Francisco en Henk er mogelijk niet bij zijn”, doelt Kedar op sterspelers Elson en Norel, die van hun clubs in de NBA of Spanje waarschijnlijk niet mogen spelen.

Norel verbond zich onlangs aan de Amerikaanse Minnesota Timberwolves. Dit betekent dat deze club de transferrechten van hem in handen heeft. Norel wil echter niet te snel naar de hoogste Amerikaanse basketbalcompetitie; liefst wil hij nog even bij zijn Spaanse club, Joventut Badalona, blijven. „De Spaanse competitie is misschien iets minder spectaculair, maar doet niet veel onder voor de NBA”, zei Norel, die als hoogste doel het spelen van een WK of EK met Nederland heeft.

Als Nederland volgend jaar augustus de eerste positie in poule A weet te behouden, speelt het met de twee andere poulewinnaars en de beste nummer 2 uit de B-divisie in september volgend jaar de kruisfinales voor twee plekken in de hoogste klasse. In de A-divisie kan vervolgens kwalificatie afgedwongen worden naar een Europees- of mondiaal eindtoernooi, maar daar mag niemand nog mee bezig zijn. „Het moet stap voor stap, promotie is nu ons enige doel”, herhaalt Kedar.