Vrouwen, begin eens met gamen

Op gamebeurs Gamescom is van de dip in de game-industrie weinig terug te zien.

Spelfabrikanten richten zich op vrouwen, kinderen en de grote kassuccessen.

‘I Feel good’ van James Brown schalt uit de boxen. Op het podium volgt een danser de bewegingen van het poppetje op het grote scherm achter hem. Schuif naar links. Schuif naar rechts. Hand in de lucht. Voor elke goed uitgevoerde beweging verdient hij punten.

De danser speelt Just Dance 2, een van de talrijke nieuwe computerspellen die dit weekeinde in Keulen op Gamescom, Europa’s grootste gamebeurs, worden gepresenteerd. Veel van deze spellen zijn op Gamescom voor het eerst uit te proberen voor het publiek. De meeste komen dit najaar of begin 2011 uit.

Opvallendste trend dit jaar: de vele door bewegingen bestuurde games zoals Just Dance 2. Het is de voorbode van een strijd die dit najaar in dit genre losbarst tussen de drie grote elektronicafabrikanten Nintendo, Microsoft en Sony. Vier jaar lang was Nintendo alleenheerser met de Wii.

Maar Microsoft komt begin november met Kinect, een systeem dat zonder controller bewegingen van spelers vertaalt naar het scherm. En Sony lanceert op 15 september de Playstation Move, die net als de Wii werkt met een controller in de de hand.

Sony en Microsoft hebben de laatste jaren enorme investeringen gedaan om met een goed alternatief te komen voor de Nintendo Wii, die alweer meer dan vier jaar geleden werd gelanceerd. Met het apparaat boorde Nintendo een hele nieuwe markt aan. Ineens kropen vrouwen en hele gezinnen achter een gameconsole: twee groepen die de fabrikanten daarvoor nauwelijks hadden weten te interesseren voor hun product.

En die nieuwe markt vertaalde zich in indrukwekkende verkoopcijfers: wereldwijd zijn er 70 miljoen Wii’s verkocht, terwijl de concurrerende Xbox 360 en Playstation 3 achterblijven met respectievelijk 40 en 35 miljoen verkochte exemplaren.

De behoefte om ook vrouwen en gezinnen aan het gamen te krijgen is des te prangender nu de industrie in zwaar weer terecht is gekomen. Uit onderzoek van de branchevereniging voor de entertainmentindustrie NVPI blijkt dat de markt voor computerspellen in 2009 goed was voor 313,7 miljoen euro, tegen 342,4 miljoen een jaar daarvoor. Het was voor het eerst in jaren dat de industrie dalende cijfers liet zien.

Voor 2010 verwacht de NVPI een verdere daling, zo laat woordvoerder Wouter Rutten weten. „Maar de vraag is hoelang deze daling nog doorzet. We verwachten snel een stabilisatie van de markt.”

Van die negatieve berichten is op Gamescom weinig te merken. De stand van de ene game is nog groter en opvallender dan de andere. Rijen van drie à vier uur om een kwartiertje een spel te spelen, zijn bij de grote titels geen uitzondering.

In de ‘business area’ twee hallen ter grootte van een voetbalveld, lopen handelaren af en aan naar afspraken en vergaderingen. In dat gedeelte worden onder andere distributie- en verkoopafspraken gemaakt voor games die dit najaar uitkomen. Dat zijn de belangrijke maanden, omdat de feestdagen goed zijn voor de helft van de jaaromzet in de game-industrie.

Hans Lange van Koch Media Benelux, de belangrijkste distributeur in Nederland en België, is woensdag aangekomen in Keulen. Lange: „Ik heb tot vrijdag mijn agenda van negen tot zeven volstaan.”

Hij vertelt dat niet alleen de verkoopcijfers tegenvallen, maar dat bovendien de productiekosten voor spellen de laatste jaren enorm zijn gestegen. De moderne consoles en pc’s kunnen veel meer grafische details aan dan hun voorgangers. En gamers eisen dat de spellen er elk jaar mooier uitzien.

Dat betekent meer tekenwerk voor de studio’s, die soms wel tweehonderd ontwerpers in dienst hebben om een jaar aan een computerspel te werken. Daardoor overstijgt het budget van veel moderne games tegenwoordig dat van de gemiddelde Hollywoodfilm.

Geconfronteerd met tegenvallende verkoopresultaten en hogere productiekosten concentreren gamefabrikanten zich nu op titels die hoe dan ook gaan verkopen. „Ontwikkelaars vertonen risicomijdend gedrag”, zoals Rutten van de NVPI het verwoordt.

Ook die ontwikkeling is duidelijk te zien op Gamescom. Vervolgen op succesvolle games nemen het grootste gedeelte van de 120.000 vierkante meter beursvloer in beslag: Black Ops, het zevende deel in de serie van schietspel Call of Duty; het langverwachte Diablo 3; racespel Gran Turismo 5; strategiegame Civilization V; en Assassins Creed Brotherhood, het derde deel in de succesvolle actie/avonturen serie.

Wie afgaat op de interesse van de bezoekers moet concluderen dat het met deze grote titels wel goed komt. Peter Herbeck (25), met een lange staart en T-shirt van gameontwikkelaar Ubisoft, heeft net twee uur in de rij gestaan om een presentatie van Call of Duty: Black Ops te zien. Hij was er vroeg bij, de borden naast de rij achter hem geven aan dat de wachttijd is opgelopen tot vier uur. Erg onder de indruk is Herbeck niet: „De trailers en het level dat ze lieten zien staan ook gewoon online.”

Voor de bewegingsgestuurde games is zichtbaar minder belangstelling. Playstation heeft maar liefst drie grote stands ingericht voor de Playstation Move, maar je hoeft daar niet lang in de rij te staan om te boksen, dansen of te fitnessen met een controller in de hand.

Het blijft de vraag of de Xbox Kinect en Playstation Move even succesvol worden als de Wii. Net zoals het de vraag blijft welke van de drie consoles de winnaar wordt. Lange: „De game-industrie is zo onvoorspelbaar, ik durf op geen van de drie mijn geld in te zetten.”

Mmv Stijn Bronzwaer