Juridische strijd om hoteltelevisie

Na een mislukte samenwerking met ToWatch komt Philips met een eigen systeem voor hoteltelevisie. ToWatch vecht het aan.

It smells like Smoovie, it tastes like Smoovie, but it isn’t as good as Smoovie. De advocaat van ToWatch, een klein bedrijf uit Voorburg dat betaaltelevisiesystemen ontwikkelt voor hotels, haalt het citaat van een internationale hotelketen maar wat graag aan om zijn punt duidelijk te maken: Philips heeft het systeem van ToWatch (SmoovieTV) gekopieerd en concurreert nu op diezelfde markt voor betaaltelevisie.

Na het stuklopen van de ooit zo veelbelovende samenwerking tussen Philips en ToWatch, zagen beide partijen geen andere uitweg dan hun geschil uit te vechten in kort geding. Gisteren stonden ze voor de Amsterdamse rechtbank.

Het begon zo mooi in 2003, schetst de advocaat van ToWatch de eerste kennismaking. Het jonge bedrijf had een nieuw concept bedacht, waarmee ook kleine budget hotels betaaltelevisie zouden kunnen aanbieden. Tot nu toe was dit alleen weggelegd voor de grote hotelketens, omdat alle televisies eerst aan een duur interactief systeem moesten worden gekoppeld voordat de hotelgasten betaalde films konden kijken.

ToWatch benaderde Philips met het idee om een afstandsbediening op de markt te brengen waarmee een unieke code naar de televisie wordt gestuurd en zo de filmkanalen voor een bepaald aantal uren worden ontsloten. De hotelgast kan bij de receptie of via een automaat een kaartje kopen dat hij alleen maar in de afstandsbediening hoeft te duwen. Geen rekening achteraf, geen discussie over films die wel of niet zijn gekeken.

Philips had zelf tot dan toe weinig succes gehad op de markt voor betaaltelevisie en was geïnteresseerd. De samenwerking begon op ad hoc basis in Europa, maar de veel grotere en lucratieve Amerikaanse markt lonkte.

In 2008 sloten partijen een contract voor vijf jaar. Philips stelde zijn distributienetwerk en ontwikkelaars ter beschikking, in ruil voor exclusiviteit. „Logisch”, zegt de advocaat van Philips. „Als zij er niet zoveel werk in had gestoken, was dit product nooit op de markt gekomen.”

Maar voor ToWatch was het een risico. „Zij moest een diepe kijk in de keuken geven”, legt de advocaat uit. „Als je iemand exclusiviteit geeft, wil je zeker weten dat hij alles eraan doet om het product ook te verkopen.”

Dat laatste viel tegen volgens ToWatch. „Philips bleek niet vooruit te branden, zeker niet in de Verenigde Staten.” Na twee jaar hadden ze er genoeg van en beriepen ze zich op een ontsnappingsclausule in het contract. Nu er zo weinig vooruitgang was geboekt, mochten ze volgens deze bepaling het contract ontbinden. Niet lang daarna vond ToWatch een nieuwe partner: Samsung.

En dat schoot in het verkeerde keelgat. De advocaat van Philips blijft herhalen dat Samsung de grootste concurrent op de markt voor hoteltelevisie is. Philips kon dus niet anders dan aan de slag gaan met de ontwikkeling van een eigen systeem: MyChoice. De nieuwste lijn hoteltelevisies is er al mee uitgerust. Het is deels vergelijkbaar met SmoovieTV, maar wijkt volgens Philips op cruciale punten af.

Die afwijking is belangrijk, want in het contract staat dat Philips niet een vergelijkbaar systeem op de markt mag brengen. Hoe dan ook is het beding volgens de multinational in strijd met Europese mededingingsregels. ToWatch zou haar buiten de markt willen houden, om samen met Samsung vrij spel te hebben. „Men kan niet van ons verwachten dat wij niets doen en concurrenten hun gang laten gaan”, aldus de advocaat. „Door de samenwerking met Samsung wordt Philips rechtstreeks geschaad.”

ToWatch wil dat de rechter Philips verbiedt het nieuwe systeem uit te brengen. „ToWatch heeft meer dan anderhalf miljoen euro in haar concept geïnvesteerd”, besluit de advocaat zijn betoog. „Zij dreigt nu te worden weggevaagd door een miljardenbedrijf als Philips dat twee jaar lang van al haar knowhow kennis heeft genomen zonder te presteren en nu zelf een systeem introduceert.”

De rechter doet op 3 september uitspraak. Net op tijd voor de grote conferentie waar Philips van plan is haar nieuwe lijn betaaltelevisies aan de hotelbranche te presenteren.