Brussel ziet bezwaren in koop Sara Lee

De kans groeit dat Unilever onderdelen moet afstoten om de lichaamsverzorgingstak van Sara Lee te mogen overnemen. De Europese Commissie stuurde het concern een formele ‘verklaring van bezwaren’.

Was- en voedingsmiddelenconcern Unilever wacht al bijna een jaar op een uitspraak van de Europese mededingingsautoriteiten over de voorgenomen overname van de lichaamsverzorgingsproducten van het Amerikaanse concern Sara Lee. In september 2009 kondigde beide concerns de overnameplannen ter waarde van 1,275 miljard euro voor het eerst aan. De transactie heeft echter vertraging opgelopen doordat eurocommissaris Joaquín Almunia meer tijd nodig heeft om te bestuderen of Unilever door de transactie op bepaalde gebieden te dominant zou worden.

Een woordvoerder van Unilever zegt niettemin dat het concern nog steeds verwacht dat de overname „in het vierde kwartaal” kan worden afgerond. Op details van de bezwaren van de Europese Commissie, wil hij niet ingaan.

Volgens analist Marco Gulpers van ING gaat het om „een formaliteit”, waarbij de mededingingsautoriteiten het bedrijf in staat stellen aanpassingen door te voeren, zodat in één keer toestemming kan worden verleend.

De overname van de Europese luchtverfrisseractiviteiten (onder meer AmbiPur en Febrèze) van Sara Lee door Procter & Gamble kreeg veel sneller groen licht van de Europese mededingingsautoriteiten. „Die acquisitie was veel meer complementair”, zegt Gulpers, „Procter & Gamble was op dat gebied nauwelijks actief in Europa”.

Voor de combinatie Unilever/Sara Lee ligt dat anders. In de Nederlandse supermarkten wordt bijvoorbeeld de deodorants gedomineerd door de Unilevermerken Rexona en Dove en het merk Sanex van Sara Lee. Dat kan een pijnpunt zijn voor de Europese mededingingsautoriteiten.

Volgens retailexpert Ton Bos van adviesbureau Retail Wholesale Group is de situatie in ieder Europees land echter anders. „De markt voor persoonlijke verzorging is in Europa nog zeer gefragmenteerd. Rexona is niet zo groot in het buitenland. En Unilevers Andrélonshampoo, hier alomtegenwoordig, is in het buitenland bijna niet aanwezig.”

Ook analist Gulpers verwacht dat eisen voor eventuele desinvesteringen beperkt zullen blijven tot enkele landen en enkele productgroepen. De Europese Commissie heeft eerder gezegd voor 5 oktober een beslissing te willen nemen over de overname, maar waarschijnlijk zal het meer tijd nemen.