UBS doet er beter aan zijn enthousiasme te beteugelen

Toen UBS in oktober 2008 een pakket van 39 miljard dollar aan ‘giftige’ hypotheekobligaties verkocht aan een reddingsfonds van de Zwitserse Nationale Bank (SNB), hoopte het concern waarschijnlijk ze nooit meer terug te zien. Maar nu de waarde van deze bezittingen zich herstelt, is er een goede kans dat UBS ze uiteindelijk weer terug zal nemen – en er nog winst op zal maken ook.

Het zogenoemde Stabfund lijkt het ergste achter de rug te hebben. Functionarissen van de SNB, die verantwoordelijk is voor het beheer van het fonds, hebben sommige bezittingen verkocht, terwijl andere leningen zijn afgelost. Hierdoor is de omvang van het fonds geslonken naar een hanteerbaarder 19 miljard dollar, en is een deel van de lening van de centrale bank waarmee het fonds is gefinancierd, terugbetaald. Het beste is dat het fonds nu geld oplevert. Het verwezenlijkte in de eerste helft van dit jaar een winst van 1,9 miljard dollar (1,48 miljard euro) – waardoor de centrale bank grote verliezen op haar valutabezit heeft kunnen compenseren.

Dit is goed nieuws voor de SNB, maar ook voor UBS. De kredietverlener heeft de optie het fonds terug te kopen als de centrale bank haar geld terugheeft en haar deel in de winst heeft kunnen nemen. UBS gaat ervan uit dat deze optie eind juni een waarde vertegenwoordigde van 1,6 miljard Zwitserse frank (1,2 miljard euro) – 600 miljoen Zwitserse frank meer dan een jaar geleden.

De optie geeft UBS de kans te profiteren van het herstel van de waarde van het fonds. Maar het overeenkomen van een deal met de SNB zou de bank waarschijnlijk in staat stellen nog méér geld te verdienen. De dure lening van de centrale bank zou bijvoorbeeld vervangen kunnen worden door goedkopere financiering.

UBS heeft op z’n minst één bod gedaan, maar dat werd afgewezen door de behoedzame SNB. Dat is misschien maar goed ook. UBS is erin geslaagd zijn ooit onhandelbare balans weer in vorm te krijgen. Het opnieuw aan boord nemen van de illiquide hypotheekobligaties zou de hoeveelheid risicovolle bezittingen enorm doen toenemen, waardoor het kernkapitaal onder druk zou komen.

Het enthousiasme van UBS om een overeenkomst te bereiken zou net zoveel te maken kunnen hebben gehad met zijn reputatie als met economische overwegingen. Het terugkopen van het fonds zou een signaal hebben afgegeven dat UBS zijn problematische verleden achter zich heeft gelaten. Dat is ongetwijfeld belangrijk voor een instelling die nog steeds probeert haar imago voor klanten en beleggers op te poetsen. Maar UBS moet niettemin weerstand bieden aan de verleiding om een moeilijke deal te sluiten.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com