Prangende vragen voor Petrobras

Het Braziliaanse olieconcern Petrobras heeft vrijdag zijn eerste Engelstalige persconferentie gehouden, op een moment dat de financiële gemeenschap in New York zich opmaakte voor een weekend buiten de stad. De timing van de bijeenkomst, nog later op de dag in Sao Paolo, zal voor Braziliaanse beleggers ook niet makkelijk zijn geweest.

Petrobras geeft er mogelijk de voorkeur aan om lastige vragen te ontwijken over hoe het concern denkt te voorkomen dat de regering roet in het eten gaat gooien bij zijn poging om 85 miljard dollar aan nieuw kapitaal van beleggers binnen te halen.

Beleggers hebben redenen om bezorgd te zijn over een transactie met de regering, waarbij aandelen Petrobras worden geruild voor nog eens 5 miljard vaten olie. De jongste persberichten duiden erop dat de Braziliaanse overheid een prijs van misschien wel 8 dollar per vat zou kunnen bedingen voor deze voorraden – ver boven een eerlijker prijs van 5 tot 6 dollar, waardoor de belangen van particuliere aandeelhouders verwaterd kunnen worden. Dat leidt op z’n minst tot drie prangende vragen.

Hoe kan Petrobras erin slagen een eerlijke deal overeen te komen met een regering die vrijwel alle kaarten in handen houdt? Omdat de Braziliaanse overheid een meerderheidsbelang in het concern heeft, verkeert zij technisch gezien in een positie om Petrobras te dwingen meer te betalen. Het concern heeft slechts één onderhandelingstroef: Petrobras heeft nieuw kapitaal van particuliere beleggers nodig ter financiering van zijn ambitieuze vijfjarige investeringsprogramma van 224 miljard dollar. Als beleggers protesteren tegen de transactie met de overheid, zal Petrobras moeite hebben zijn boorprogramma te financieren, waardoor de inkomsten voor de staat zullen teruglopen.

Kan Petrobras bezuinigen? Het vijfjarenplan omvat een bedrag van 73,6 miljard dollar om de raffinagecapaciteit uit te breiden. Gezien het overschot aan raffinagecapaciteit in de wereld, zijn weinig beleggers enthousiast over dit idee. Als de kapitaalinjectie tegenvalt, moeten beleggers weten welke delen van het investeringsprogramma het eerst zullen sneuvelen.

Kan de kapitaalinjectie worden uitgesteld? Het opschorten ervan tot na de nationale verkiezingen van oktober lijkt een veiliger alternatief, omdat de politieke druk dan afneemt. Een onderzoek dat deze week door een federale aanklager werd aangekondigd naar de gevolgen voor de schatkist, en een verzoek om een onderzoek in te stellen, dat is ingediend bij de corruptiewaakhond van de overheid, zouden tot juridische obstakels kunnen leiden. Intussen lijdt Petrobras in een recordtempo verliezen om dit jaar 48 miljard dollar aan kapitaalinvesteringen te kunnen financieren, en riskeert het bedrijf nu een afwaardering van zijn kredietwaardigheidspositie.

Nu het beleggersvertrouwen schijnbaar terugloopt – de aandelen van Petrobras hebben dit jaar aanzienlijk slechter gepresteerd dan de Braziliaanse Bovespa-index – moet het concern een paar ongemakkelijke vragen gaan beantwoorden. Idealiter zou dit gebeuren op een moment dat de grootste belanghebbenden in de buurt zijn om te luisteren.

Christopher Swann