Beursgang Demand wekt twijfel

Demand Media probeert aan goedkope inhoud een dure waardering te koppelen. De niet-winstgevende firma, die domeinnamen registreert en verhalen produceert als ‘Hoe richt je een resusaapje af’ heeft bekendgemaakt 125 miljoen dollar te willen ophalen door middel van een beursgang. Volgens sommigen zou het bedrijf 1,5 miljard dollar waard kunnen zijn. Maar zelfs met het goedkeuringsstempel van de zakenbank Goldman Sachs en belanghebbende Lance Armstrong is de prospectus van Demand Media niet overtuigend.

Ongeveer 40 procent van de inkomsten is afkomstig van de registratie van domeinnamen. Demand Media wil niet zeggen hoeveel winst dat oplevert, maar beleggers doen er verstandig aan niet te enthousiast te zijn. Tucows, een concurrent, wordt door de markten op vijf maal de geschatte winst over 2010 gewaardeerd. Demand Media is ook eigenaar van 500.000 ‘lege’ websites, die verkeer naar zich toe trekken vanwege hun naam, en verkoopt daar advertenties op.

Maar de activiteiten van Demand Media op het gebied van het nieuwsaanbod zouden het echte verschil moeten maken. Het bedrijf heeft diverse populaire websites, zoals Armstrongs Livestrong.com, dat het van de wielrenlegende heeft overgenomen in ruil voor ‘warrants’ (een soort opties) op de aandelen van Demand Media.

Op basis van onderzoek naar zoektermen die te weinig ‘hits’ opleveren, laat Demand Media een waar leger van freelancers stukjes schrijven en video’s produceren voor ongeveer 15 dollar per stuk. De reclame-inkomsten die binnenkomen van Google en andere zoekmachines groeien met 40 procent per jaar. Maar er zijn wel grote risico’s verbonden aan deze strategie.

Als je maar weinig betaalt, is de kans dat de kwaliteit van de inhoud – dagelijks zo’n 5700 artikelen en video’s – te wensen overlaat, erg groot. Daardoor kan de reputatie van de betreffende sites onder druk komen te staan. Als Google iets verandert in de algoritmen van zijn zoekmachinesoftware, kan dat Demand Media een aanzienlijke hoeveelheid inkomsten schelen.

Vier jaar en 350 miljoen dollar aan financiering later zegt het bedrijf dat zijn activiteiten nog steeds moeilijk te begrijpen zijn. Maar laten we de favoriete rekenmethoden van Demand Media zelf eens gebruiken. Vorig jaar had de firma 37 miljoen dollar aan „aangepaste operationele inkomsten, voor afschrijvingen”. Een waardering van 1,5 miljard dollar betekent een meervoud van 35 maal dat bedrag. Dat is twee maal zoveel als bij Apple, dat zijn omzet aanzienlijk sneller ziet toenemen.

Dit klinkt als een mogelijke titel van een van de stukjes op zo’n site van Demand Media: ‘Hoe wek je ongerechtvaardigde verwachtingen over een middelmatig bedrijf?’

Robert Cyran

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com