Techneuten zijn niet zo sociaal

Het Twinning Center in Eindhoven biedt onderdak aan 34 jonge ICT-bedrijven. Deel 6 in een serie over bedrijvenclusters.

De geur van geroosterd vlees trekt door alle verdiepingen van het Twinning Center. Beneden, pal naast het trappengat, wordt het vuur opgestookt voor de jaarlijkse barbecue. „Je valt met de neus in de boter”, zegt Noël Coopmans van Brainport Development, verantwoordelijk voor het bedrijvencentrum. „Normaal gesproken kruipen techneuten het liefst in hun hol om slimme dingen te bedenken. Lopen straal langs de receptie en komen elkaar niet tegen.” Een medewerker van IT-bedrijf Javelin, een van de Twinning-bewoners, beaamt dat. „De meesten van ons zitten de hele dag achter de computer.” Maar met een biertje en een broodje worst is het ijs snel gebroken.

Het Twinning Center heeft een bewogen verleden. Het begon in 1998 op initiatief van het ministerie van Economische Zaken om ICT-starters op weg te helpen. Het pand in Eindhoven werd in 2000 geopend. Ook Amsterdam en Twente kregen zulke centra. De bedoeling was bedrijven klaar te stomen voor een beursintroductie. Dat was nog in de dagen van de internethausse.

Twinning was aanvankelijk gekoppeld aan een investeringsvehikel van internetondernemer Roel Pieper. Twinning Holding zat zelf ook in het pand in Eindhoven, maar ging failliet in 2003. Het Twinning-gebouw bleef bestaan, al werden de selectiecriteria aangepast. De bedrijven worden nu goed gescreend of ze kans van slagen hebben, maar een beursintroductie is niet meer het doel. Het belangrijkste is dat de start-ups het hoofd boven water houden. De regio schiet er wat mee op, want 80 procent van voormalige Twinning-bedrijven blijkt in de buurt van Eindhoven te blijven.

Officieel is de maximale verblijfduur in het Twinning Center zeven jaar, zonder al te strenge deadline. Dat heeft ook met de bezetting te maken (nu rond de 70 procent). Tenslotte betalen de huurders 800 euro per maand voor een ruimte – een marktconforme prijs, vinden ze zelf. Daarvoor krijgen de IT-bedrijven een receptioniste die ook de telefoon opneemt als er niemand is en indien nodig hulp van beleidsadviseurs.

Wat je er bij het Twinning Center ook bij krijgt: snoeren uit het plafond. De architect van het gebouw wilde blijkbaar een modern computergevoel uitstralen, legt Remon van der Heide, directeur van Neotrack Systems uit. Zijn bedrijfje is net in het nieuwe kantoor getrokken. „Daarom zijn de stekkerdozen voor stroom en internet in het plafond bevestigd, zodat de kabels lekker ‘techy’ in het zicht hangen.”

Bij Neotrack ontwikkelen ze een draadloos systeem dat congresbezoekers bij elkaar brengt op basis van hun interesses. Het werkt met smartphones en wifi. „Een fysieke variant op sociale netwerken, een soort LinkedIn met plaatsbepaling”, legt de 39-jarige Van der Heide uit. De start-up heeft eerst een tijd in het Eindhovense beursgebouw gezeten, maar dat was te groot. Eindhoven is als vestigingsplaats wel handig, gezien de gunstige ligging ten opzichte van België. Van een rondje langs de andere Twinning-bewoners is het nog niet gekomen. Maar zijn ICT-diensten wil Van der Heide misschien wel bij Javelin afnemen, een bedrijfje die ook vanuit het Twinning Center opereert. „Die komen we op de barbecue tegen.”

Javelins directeur Robbert Nillessen heeft Senior ICT Consultant op zijn visitekaartje staan. Zijn bedrijf levert werkplekbeheer en ICT-diensten voor kleine bedrijven, allemaal gebaseerd op webdiensten. „Dat is geen rocket science, eerder een nutsvoorziening”, erkent Nillissen. Maar iemand die zowel mail, kantoorsoftware als telecommunicatie levert komt wel goed van pas in het Twinning Center: „Er zitten hier een hoop potentiële klanten.” Javelin zit nu vijf jaar in het Twinning Center en heeft zeven man personeel. Nillissen is nog steeds op zoek naar goed IT-personeel, mensen die op een persoonlijk en intelligente manier de helpdesk kunnen bemannen. „Natuurlijk zijn er een hoop IT’ers ontslagen de afgelopen tijd. Maar het zijn vaak de slechte mensen die er het eerst uitvliegen.” ”

Ivium Technologies – leverancier van meetapparatuur voor elektrochemisch onderzoek – is een echte oudgediende in het Twinning centrum. „We kwamen in 2004, toen stond het gebouw grotendeels leeg”, zegt directeur Antonie Baars. Toen hij nog vanuit huis werkte moest hij klanten in de keuken ontvangen; de verhuizing naar Twinning Center betekende vooral een professionelere uitstraling. Hij huurt nu twee kantoortjes in de hoek van het gebouw, voor vier mensen en wat freelancers. De hightechspullen worden geproduceerd in Nieuw-Zeeland, de omzet ligt al rond de 2 miljoen euro. Van de crisis heeft Ivium geen last gehad: „Research gaat gewoon keihard door.”

En is het nu handig om in één gebouw te zitten bij andere IT-bedrijven? Uiteindelijk is het Twinning Center immers bedoeld om een stimulerend klimaat te scheppen – ‘meer dan huisvesting’ staat er op de folder. Baars merkt er weinig van: „Veel sociale contacten zijn er niet. En er zit hier geen enkel bedrijf waar we iets aan hebben. Het is vooral makkelijk omdat we de Technische Universiteit en TNO allebei als klant hebben. Die zitten hier om de hoek.”

Tibaco, een uitgeverij van gameportals, zit een paar deuren verder. In hun directiekamer annex vergaderruimte lichten Teun van den Tillaart en Erik Banken toe wat hun strategie is. Met spelletjes trekken ze jongeren naar sites als funnygames.nl, playtime.nl en kindertent.nl en verkopen er advertenties bij, bijvoorbeeld van pretparken, bioscopen of Nintendo-games.

Van bijklussende studenten groeiden ze uit tot een echt bedrijf. Er zijn weinig contacten met de andere in het pand. „Techneuten zijn wat minder sociaal”, erkent Van den Tillaart. Er is wel een link met Zylom, voormalig Twinning-bewoner die nu die nu in het centrum zit. Zylom maakt casual games en werd in 2006 voor ruim 17 miljoen euro overgenomen door Real Networks. Het is een van de meest aansprekende voorbeelden van een Twinning-succes.

Zover is Tibaco nog niet. Er is nog een hoop te doen, zegt Van den Tillaart: „We willen doorgroeien met online games voor meer doelgroepen dan alleen kinderen.” Of Tibaco ook in het Twinning Center door blijft groeien, is de vraag. Het bedrijf heeft nu al een aparte verkoopafdeling in Amsterdam en in het Twinning Center lopen de kosten voor drie kantoorruimtes voor tien man personeel toch wel in de papieren.