Eten carnivoren nooit groenten of fruit?

Carnivoren zijn vleeseters, dat is duidelijk. Maar hoe komen ze aan hun vitaminen als ze nooit eens bladgroenten of fruit eten?

Johan Huizenga uit Zwaagwesteinde weet dat carnivoren alleen vlees eten. „Maar”, vraagt hij zich af, „hebben zij dan geen vitamines nodig?” Huizenga wil ook weten of ze toch een sinaasappel of een krop sla zouden eten als er niets anders voorhanden was? „Of verhongeren carnivoren nog liever dan groenten en fruit te eten?”

„Carnivoren hebben geen groenten of fruit nodig om vitamines binnen te krijgen”, zegt Guido van den Thillart. Hij is universitair hoofddocent aan de universiteit van Leiden, Instituut Biologie. Zijn specialiteit is dierenfysiologie. „Vitamines komen in grote hoeveelheden voor in de lever van een prooi.” Daarbij bevat plantaardige voeding niet alle eiwitten en vetten die de dieren nodig hebben.

Carnivoren zouden dus nooit alleen groenten en fruit eten. Want dan gaan ze dood, zegt Van den Thillart. „Het klinkt misschien cru”, zegt hij, „maar puur technisch geldt voor alle dieren dat hun eigen lichaam de optimale voeding is. Dat geldt ook voor mensen trouwens.”

Toch eten carnivoren altijd dieren van een andere soort. Dat doen ze omdat het gevaarlijk is om op dieren van eenzelfde soort te jagen, die zijn vaak immers even sterk. En omdat de chemische lichaamssamenstelling van zoogdieren onderling niet zo veel verschilt.

Zouden carnivoren dan écht nooit plantaardige voeding eten? In een paar gevallen doen ze dat wel, aldus Van den Thillart. „Om hun darmen te activeren met behulp van vezels. Of als aanvulling op hun vleesdieet.” De hoofddocent vergelijkt het voedselpatroon van de zwarte beer met dat van de ijsbeer. „Zwarte beren eten meer plantaardig voedsel dan ijsberen, die veel meer dierlijke vetten nodig hebben om te overleven.”

In de dierentuin voegen verzorgers vitaminen- en mineralenpreparaten toe aan de vleesmaaltijden voor de dieren. „We mogen geen echte prooien voederen en op deze manier krijgen onze dieren toch alles binnen”, vertelt Wieneke Schoo. Ze is biologe en parkmanager van de Arnhemse Burgers’ Zoo. „Een volledig dood dier, met maag- en darminhoud, bevat immers veel meer voedingsstoffen dan een biefstuk zonder bot.”

Alle dieren, ook niet-carnivoren, krijgen in een dierentuin eten dat past in hun specifieke voedingspatroon, vertelt Schoo. „Het is niet zozeer een kwestie van groenten of fruit eten als er niets anders voorhanden is, het maag- en darmstelsel van dieren is gewoon niet geschikt voor ander voedsel.”

Ewald Dupan

De rubriek next question beantwoordt alledaagse vragen. Ook een vraag? Mail naar vraag@nrc.nl