'Pop en soul horen bij elkaar'

Producer Danger Mouse verbond zich met rockzanger James Mercer. ,,We kunnen alle instrumenten bespelen die we nodig hebben.”

Brian Burton, alias Danger Mouse. Foto Corbis 10 Jun 2010, Atlanta, Georgia, USA --- Broken Bells featuring James Mercer of the Shins' & Brian Burton, aka Danger Mouse performing at Center Stage Theater in Atlanta, Georgia on June 10, 2010 © Robb D. Cohen/ Retna ltd. --- Image by © Robb D. Cohen./Retna Ltd./Corbis © Robb D. Cohen./Retna Ltd./Co>

Producer Brian Burton, alias Danger Mouse, heeft popsucces altijd beschouwd als een sprookje. „Een sprookje waarin dappere helden met stoere gitaren er met de hits vandoor gaan.” Die artiesten doen gewoon wat hun hart hen ingeeft, legt hij uit, zonder zich af te vragen of het wel succesvol zal zijn.

En dat is precies zoals hij zelf ook wil werken. Burton vormt samen met James Mercer de band Broken Bells. Op papier is het een onwaarschijnlijke combinatie. Hiphop- en soulproducer Danger Mouse begint een band met rockzanger James Mercer van The Shins. Maar samen maakten ze een succesvolle cd, Broken Bells, vol hartstochtelijke en soms dwarse popmuziek.

Brian Burton rook al eens aan internationaal succes. Met zijn andere groep Gnarls Barkley bijvoorbeeld, en de soulsong Crazy. Ook is hij het genie achter de bootlegmix The Grey Album waarop hij de raps van Jay-Z’s Black Album mixte met muziek van het witte dubbelalbum van The Beatles.

Rockzanger James Mercer maakte met The Shins eerder al drie albums waarop hij zijn melancholieke inborst liet spreken, gekoppeld aan ijle en melodieuze popklanken.

Mercer en Burton troffen elkaar in 2004 op Roskilde in Denemarken. Achter de schermen spraken ze hun bewondering uit voor elkaars muziek, en maakten ze de vage afspraak dat ze eens wat samen zouden moeten doen. Dat gebeurde vier jaar later. In 2008 trokken ze zich samen terug in Burtons huisstudio in Los Angeles. Op hun eerste single, The High Road, die als gratis download werd verspreid, klinkt Broken Bells experimenteel en melodieus. Ook leverde het duo twee nummers voor het album Dark Night Of The Soul, waarop Danger Mouse zijn krachten bundelde met de inmiddels overleden Mark Linkous van Sparklehorse.

Op het album Broken Bells speelden ze alles zelf: James Mercer gitaar en bas, Brian Burton drums en toetsen. De verleiding is groot om hun samenwerking als een soort levende mash-up van muziekstijlen te zien, maar dat geldt volgens Mercer voor elke band waarin de muzikanten hun persoonlijke voorkeuren en talenten meebrengen. „Het is te makkelijk om ons af te doen als die blanke popjongen en de zwarte hiphopman die elkaar ergens halverwege hebben gevonden. Soul en pop zijn genres die van oudsher dicht bij elkaar liggen. Brian heeft een enorm veelzijdige platencollectie. Ik vond het bijzonder slim en ruimdenkend, hoe hij The Beatles op The Grey Album zo natuurlijk heeft weten te koppelen aan Jay-Z. ”

Hiphop is tegenwoordig nog maar een klein deel van zijn werkgebied als producer, zegt Brian Burton. „Ik sample niet alleen funk en soul, maar net zo lief een fragment uit een filmsoundtrack, gospelmuziek of een oud Italiaans plaatje. Als ik werk met Beck, The Black Keys of Gorillaz, begeef ik me op het terrein van de rockmuziek, liefst met een psychedelisch randje. Het niet zo dat ik als producer te huur ben voor iedereen die mij in het telefoonboek weet te vinden. Al die mensen met wie ik samenwerk, heb ik zelf benaderd omdat ik het vermoeden had dat we elkaar konden stimuleren tot creatieve daden. Zo ook met James, met wie ik een echte, live spelende rockband wilde formeren. Met zijn tweeën komen we al een heel eind, want we kunnen alle instrumenten spelen die we nodig hebben.”

Live speelt Brian Burton drums en laat Mercer zijn stem in het hoge register jubelen. „Ik heb een pauze van een jaar met The Shins ingelast om Broken Bells als een volwaardige rockband aan te kunnen pakken, compleet met een lange tournee en een uitgekiende lichtshow. Dat zou een hachelijke onderneming zijn, als we niet al meteen hadden vastgesteld dat we het goed met elkaar kunnen vinden. Elke band heeft zijn onderlinge wisselwerking, zowel op het artistieke als het persoonlijk vlak. The Shins hebben net een drastische personeelswisseling ondergaan, dus ik weet hoe dat soort dingen werken. Het unieke van Broken Bells is dat onze creatieve band gebaseerd is op een hechte vriendschap. Als je veel speelt, wordt de muziek daar alsmaar beter van.”

Hun album heeft een zorgvuldige spanningsboog, zegt Brian Burton, maar een nummer als The Ghost Inside moet het ook als losstaande popsong kunnen redden. Met Crazy van Gnarls Barkley schreef hij een moderne klassieker op zijn naam, en ook Broken Bells gaat een dergelijk succes niet uit de weg. „Onze vaders groeiden op met vinylsingles, waarvan ze meestal maar één kant draaiden voordat de volgende artiest zijn draaitafeltijd opeiste. Het popalbum is nog steeds serieus te nemen, maar wij hebben erover nagedacht dat elke song op eigen kracht de wereld in gestuurd wordt.”

Lowlands, vrijdag 20 augustus, 16.50 uur in Alpha. Voorafgaand aan hun Lowlands-optreden spelen Broken Bells op donderdag 19 augustus in de Melkweg, Amsterdam. Het album Broken Bells is uitgebracht door Sony Music.