De derde Wright-broer

In december 1903 maakten de gebroeders Wright de eerste motorisch voortbewogen vlucht. Duur: 12 seconden, afstand: 37 meter. Daarna perfectioneerden ze hun kunst- en vliegwerk, braken record na record en gingen de geschiedenisboeken in als beroemde twee-eenheid.

Maar naast hun graven in de Amerikaanse grond, die zij bij leven zo vaak hebben ontstegen, ligt zus Katharine – en zij ligt daar niet voor niets. Wilbur, Orville (met snor) en Katharine hadden ook nog oudere broers, maar vormden een hecht trio als eigen leeftijdscohort binnen het gezin: Wilbur vier jaar ouder dan Orville, die weer drie jaar ouder was dan Katharine.

Hun moeder stierf jong, en Katharine was vijftien toen ze de vrouw des huizes werd.

Ze beheerde de portemonnee, kookte en had bovendien hersens. Ze leerde door en werd docent klassieke talen.

En ze was sociaal en extravert, in elk geval vergeleken met haar broers. Wilbur en Orville waren monomane knutselaars – de één nog verlegener dan de ander. De hoek van de rechtervliegtuigvleugel had hun interesse, vrouwelijk schoon allerminst. Ze zouden altijd vrijgezel blijven.

Orville overleefde in 1908 ternauwernood de eerste vliegtuigcrash, Katharine zegde haar baan op en ontfermde zich over hem. Samen reisden ze naar Europa, waar broer Wilbur al vliegend de show stal.

De ene na de andere hoge pief wilde hem ontmoeten, of zelfs een vluchtje wagen. Maar de broers bleven een publiek mysterie.

Spreken in het openbaar deden ze nauwelijks. Dit was een volledige speech van Wilbur op een Franse vliegclub: „Ik ken maar één vogel die kan praten, de papegaai. Maar hoog vliegen kan-ie niet.” Katharine ontpopte zich tot de pr-manager. Haar bijnaam: the Third Wright Brother.

Wilbur stierf in 1912. Orville ging nog meer leunen op Katharine.

Zij maakte carrière als onderwijsadviseur, werd verliefd op een oude studievriend, trouwde op haar 52ste en trok in bij haar man.

Verraad, vond Orville. Hij verbrak het contact en zag zijn zus pas weer toen ze op sterven lag. Hij nam haar lijk mee en begroef haar naast Wilbur.

In 1948 voegde Orville zich bij dit bijzondere gezelschap.

Dit was voorlopig de laatste aflevering Zo broer zo zus. Maandag hervat Frits Abrahams op deze plaats zijn rubriek Dag.