Krokodilletjes met kiezen

„Deze krokodil deed erg z’n best om op een zoogdier te lijken”, zegt paleontoloog Patrick O’Connor in een persbericht. Vandaag publiceert Nature het complete fossiel van een krokodilletje dat de Amerikaan ontdekte. Het diertje is nauwelijks groter dan een huiskat en leefde 105 miljoen jaar geleden. Hij had maalkiezen zoals zoogdieren die hebben. Deze krokodil at kleine diertjes zoals insecten, denken de paleontologen.

Krokodillen zien er al honderden miljoenen jaren hetzelfde uit, is het bekende verhaal. Toen er nog dinosaurussen waren lagen de krokodillen er aan de waterkant tussen, en zo liggen ze nog.

Maar er waren toen ook krokodillen die er heel anders uitzagen en die nu verdwenen zijn. Minikrokodillen zoals de nu gevonden Pakasuchus kapilimai leefden in het Midden-Krijt (circa 120 tot 90 miljoen jaar geleden) in het oercontinent Gondwana, tegenwoordig uiteengevallen in Afrika en Zuid-Amerika.

Gondwana was relatief arm aan zoogdieren, schrijft O’Connor. Er was nog plek voor andere diersoorten die op het land hun eten zochten. Pakasuchus was licht en wendbaar. Met zijn kiezen – de bovenste en onderste kiezen passen netjes in elkaar – vermaalde hij insecten. Wat een ‘intrigerende levensvormen’ waren er toch in het Krijt, verzucht O’Connor in Nature. 40 miljoen jaar later viel de grote meteoriet en waren ze weg.