Geen zege, wel genoeg doelpunten

Ajax heeft zich geplaatst voor de laatste voorronde van de Champions League.

Het 3-3 gelijkspel in de return tegen PAOK Saloniki in Griekenland was voldoende.

Ajax blijft in de race voor deelname aan de groepsfase van de Champions League. De Amsterdamse ploeg plaatste zich gisteravond in het voorportaal van het toernooi voor de play-offs door in Noord-Griekenland met 3-3 gelijk te spelen tegen PAOK Saloniki. Doordat de uitgescoorde doelpunten dubbel telden was dat voldoende na de 1-1 in het eerste duel. In de tweede helft van de return ontspon zich een doelpuntrijk gevecht, waarin Ajax een 1-0 achterstand goedmaakte en in korte tijd drie keer doel trof.

Maar voor rust kwam het team van Martin Jol al snel in de problemen in het rumoerige Toumba-stadion waar voor de wedstrijd ook buiten de poorten onder supporters een grimmige sfeer heerste. Het duel was nog geen kwartier oud toen Gregory van der Wiel een merkwaardige fout maakte met een terugspeelbal en Dimitri Salpigidis alleen op Maarten Stekelenburg kon afstormen. De doelman van Ajax wist zijn inzet maar net van de lijn te grabbelen. Twee minuten later was het wel raak voor de Griekse ploeg. Een vrije trap van Olivier Sorlin werd door de vrijgelaten Portugees Vierinha ingekopt.

Gezien het machteloze spel van Ajax zag het er toen nog somber uit voor de club. Er stond in het snikhete Thessaloniki veel op het spel. Ajax heeft immers vorig seizoen een tekort van 21 miljoen euro opgelopen en kan het (entree)geld van de Champions League goed gebruiken. Ajax leeft met zijn riante spelersarsenaal en dure technische staf op te grote voet om elk jaar genoegen te moeten nemen met de financieel veel minder aantrekkelijke Europa League. AZ en Twente hebben met de deelname aan de Champions League hun begroting met ruim tien miljoen euro kunnen verhogen.

Ajax kon gisteren nog niet beschikken over Mounir El Hamdaoui. Dat had te maken met de stroef verlopen onderhandelingen met de spits, waardoor hij nog niet was vastgelegd voor het eerste treffen in Amsterdam. Had de bekerhouder in de eerste helft van dat duel tegen PAOK ook slechts één doelpunt geproduceerd uit de grote hoeveelheid kansen met de schotvaardige El Hamdaoui in de ploeg? Ajax beweert bij monde van financieel directeur Jeroen Slop er alles aan te hebben gedaan om hem op tijd vast te leggen, maar zijn financiële eisen waren aanvankelijk te hoog.

Nu zal El Hamdaoui waarschijnlijk zondag in het Euroborg-stadion debuteren tegen FC Groningen. Jol denkt met hem een waardevolle goalgetter te hebben aangetrokken. Al maakte hij afgelopen zaterdag daarbij wel een kanttekening. „Hij is geen spits zoals Ajax dat in het verleden gewend was met Wim Kieft, Marco van Basten en John Bosman”, stelde de trainer. „Maar hij is wel een voetballer met een geweldige techniek en bewijst al jaren dat hij weinig kansen nodig heeft om te scoren.”

Jol, die hem ook bij Tottenham Hotspur onder zijn hoede had, somde niet de minder sterke kanten op van El Hamdaoui. In de Champions-Leagueduels van AZ bleek hij vorig seizoen het niveau niet aan te kunnen. De jaarlijkse ramadan heeft hem bijna het hele najaar parten gespeeld. Bij AZ werden ze soms stapelgek van zijn egoïstische wijze van voetballen. Hij is erg op zijn actie gericht en verliest dan zijn medespelers volledig uit het oog. Tientallen videobeelden konden hem niet verleiden tot een andere handelwijze. Slechts twee keer verzorgde hij vorig seizoen, waarin hij na een zwak begin toch tot twintig competitietreffers kwam, een assist waaruit een ploeggenoot kon scoren.

Daarnaast kan El Hamdaoui zich recalcitrant gedragen. Zoals bij een wissel. Ook kwam hij een keer een kwartier te laat op de training. Voor de media was El Hamdaoui in Alkmaar weinig aanspreekbaar. Het zijn zaken die hij zich bij Ajax niet kan veroorloven.

Wat dat betreft kan hij een voorbeeld nemen aan Luis Suarez, die ondanks problemen met zijn zwangere vrouw zich tweeënhalve week na het WK al weer beschikbaar stelde voor zijn werkgever. In de Arena scoorde hij met een prachtige omhaal. En gisteravond bracht de Uruguayaan Ajax terug in de wedstrijd door kort na rust uit een verre pass van Toby Alderweireld tussen drie PAOK-verdedigers de gelijkmaker te scoren. Kort daarna stelde hij Siem de Jong in de gelegenheid 1-2 in te tikken. Rasmus Lindgren maakte uit een vrije trap 1-3. Ajax toonde vervolgens opnieuw zijn kwetsbaarheid bij hoge ballen toen Salpigidis 2-3 aantekende. PAOK kreeg nog een strafschop nadat Vurnon Anita in het zestienmetergebied Boussaidi ten val bracht. Stekelenburg stopte echter met zijn voet de penalty van Vladimir Ivic. Hij maakte in de extra tijd nog wel de gelijkmaker (3-3).