Ajax ontsnapt in Griekenland aan uitschakeling

PAOK Saloniki 3 Ajax 3

Ruststand 1-0. 16. Vieirinha 1-0, 48. Suarez 1-1, 50. De Jong 1-2, 55. Lindgren 1-3, 56. Salpigidis 2-3, 91. Ivic 3-3. Scheidsrechter: Carlos Velasco (Spa). Tsch: 25.000.

Ajax blijft in de race voor deelname aan de groepsfase van de Champions League en krijgt morgen bij de loting de volgende tegenstander toegewezen. De ploeg plaatste zich gisteravond in het voorportaal van het toernooi voor de play-offs door in Griekenland met 3-3 gelijk te spelen tegen PAOK Saloniki. Omdat de uit gemaakte doelpunten dubbel tellen, was dat resultaat voldoende na de 1-1 in het eerste duel vorige week in de Arena.

In het kolkende Toumba-stadion van Thessaloniki verzekerde Ajax zich in de tweede helft van plaatsing voor de play-offs. In zeven minuten tijd tijd zette de ploeg een 1-0 achterstand om in een 3-1 voorsprong. Luis Suarez, Siem de Jong en Rasmus Lindgren scoorden. Doelman Maarten Stekelenburg stopte bovendien nog een strafschop van PAOK-middenvelder Vladimir Ivic.

Er stond in Thessaloniki veel op het spel. Ajax liep vorig seizoen een tekort van 21 miljoen euro op en kan het (entree)geld van de Champions League goed gebruiken. De club leeft met zijn riante spelersarsenaal en dure technische staf op te grote voet om elk jaar genoegen te moeten nemen met de financieel veel minder aantrekkelijke Europa League. AZ en Twente hebben met deelname aan de Champions League hun begroting met ruim tien miljoen euro kunnen verhogen.

Ajax kon gisteren nog niet beschikken over Mounir El Hamdaoui. Dat kwam door de stroef verlopen onderhandelingen, waardoor de vaak scorende speler nog niet was vastgelegd voor het eerste duel. Ajax beweert er bij monde van financieel directeur Jeroen Slop alles aan gedaan te hebben om hem op tijd vast te leggen, maar „zijn financiële eisen waren aanvankelijk onrealistisch hoog”.

Nu debuteert El Hamdaoui waarschijnlijk zondag in het Euroborg-stadion waar Ajax de competitie begint tegen FC Groningen. Martin Jol denkt met hem een waardevolle trefzekere spits te hebben aangetrokken. Al maakte de trainer afgelopen zaterdag na de wedstrijd om de Johan Cruijff Schaal tegen FC Twente daarbij wel een kanttekening. „Hij is geen spits zoals Ajax dat in het verleden gewend was met Wim Kieft, Marco van Basten en John Bosman. Maar hij is wel een voetballer met een geweldige techniek en bewijst al jaren dat hij weinig kansen nodig heeft om te scoren.”

Jol somde niet de minder sterke kanten op van El Hamdaoui. In de Champions-Leagueduels van AZ bleek hij vorig seizoen het niveau niet aan te kunnen. De jaarlijkse ramadan heeft hem bijna het hele najaar parten gespeeld. Bij AZ hadden ze soms moeite met zijn egoïsme. Daarnaast kan El Hamdaoui zich recalcitrant gedragen. Zeker wanneer hij wordt gewisseld. Ook kwam hij een keer een kwartier te laat op de training. Voor straf werd hij door de toenmalige AZ-trainer Ronald Koeman een duel naar de tribune verbannen. Voor de media was El Hamdaoui in Alkmaar weinig aanspreekbaar. Het zijn zaken die hij zich bij Ajax niet kan veroorloven. Daar wordt een professionelere benadering van hem verwacht.

Wat dat betreft kan hij een voorbeeld nemen aan Luis Suarez, die zich ondanks zijn zwangere vrouw twee weken na het WK al weer beschikbaar stelde voor zijn werkgever. Na de wedstrijd vloog Suarez direct naar Barcelona, waar zijn vrouw vannacht beviel van een dochter. Vorige week scoorde hij met een prachtige omhaal. En gisteren bracht hij Ajax terug in de wedstrijd door kort na rust uit een lange pass van Toby Alderweireld tussen drie PAOK-verdedigers de gelijkmaker te scoren. Even later stelde hij De Jong in de gelegenheid 1-2 in te tikken. Lindgren schoot uit een vrije trap van ver 1-3 binnen. Ajax toonde vervolgens opnieuw zijn kwetsbaarheid bij hoge ballen toen Dimitris Salpigidis 2-3 aantekende. PAOK kreeg een strafschop nadat Vurnon Anita in het zestienmetergebied Anis Boussaidi ten val bracht. Stekelenburg stopte echter met zijn voet de penalty van Ivic. Die heldendaad bleek van groot belang. „We hadden ons huiswerk goed gedaan”, zei Stekelenburg voor de NOS-microfoon. „Volgens onze informatie neemt Ivic de strafschoppen door het midden of in de rechterhoek. De bal kwam nu door het midden.” De aanvallende middenvelder van PAOK maakte in de extra tijd nog wel de gelijkmaker (3-3).

Opmerkelijk was de gammele defensie van Ajax, die in de afgelopen Nederlandse competitie zo weinig treffers incasseerde. Voor rust kwam het team snel in de problemen in het rumoerige Toumba-stadion. Een vrije trap van Olivier Sorlin werd door de vrijgelaten Portugees Vierinha ingekopt (0-1). Suarez kwam te laat om in te grijpen, buiten nog een bal op de paal zijn enige minpuntje. „We hadden verdedigend een paar momenten die niet kunnen op dit niveau”, zei Jol tegen het persbureau ANP.