'We zijn geen rasta's met een boodschap'

The Upsessions maken vrolijke ‘early reggae’, die terugvoert tot reggae op Jamaica in de jaren vijftig. Ze spelen op Lowlands.

The Upsessions. Foto Raoul Kramer Photo: Raoul Kramer Raoul Kramer

Oude reggae is mooie reggae, vinden de bandleden van de Nederlandse groep The Upsessions. ‘Early reggae’ noemen ze hun muziek, die terugvoert tot de jaren vijftig van de vorige eeuw. „Jamaicaanse muziek heeft een rijke historie”, zegt trombonist, percussionist en zanger Giel Mulder. „Voor mij begon het met blanke punkbands als Rancid en Offspring, die een beetje ska door hun muziek gooiden. Daarna ontdekte ik The Specials en Madness en ging ik verder terug naar The Skatalites. Totdat ska alleen me een beetje begon te vervelen en ik me in mento en calypso ging verdiepen, stijlen die aan de basis lagen van de vroege reggae op Jamaica. In die geest wilde ik zelf een band beginnen.”

Mulder zocht aansluiting bij zanger en gitarist Boss van Trigt, die eerder als bassist bij geestverwanten Rude Rich & the Highnotes speelde. Drummer Ron Rotteveel, organist Stijn Verhagen, gitarist Bart Izaks en bassist Patrick Kuschel completeren The Upsessions, die zich min of meer vernoemden naar de legendarische studioband The Upsetters van producer Lee Perry. Met het woordje ‘up’ in de groepsnaam willen ze aangeven dat vrolijkheid een eerste prioriteit in hun muziek moet zijn.

„Er is een verschil met reggae zoals de meeste mensen die kennen”, zegt Van Trigt, „muziek met een boodschap zoals Bob Marley die maakte. Wij zijn geen rasta’s, dus die religieuze sfeer past ons niet zo. Oudere ska- en reggaenummers gingen over meisjes, drank, vechten. Dat zijn dingen die wij beter begrijpen, dus daar zingen we over.”

Omdat de skawereld een wijd verbreid internationaal netwerk kent, konden The Upsessions meteen al spelen in Duitsland, Frankrijk en Spanje. Hun debuutalbum The New Heavyweight Champion (2006) verscheen op het vermaarde Engelse label Moon Ska World. De muziek klonk rauw en wild, precies zoals de band het wilde. „Goede muziek moet een beetje pijn doen”, zegt Mulder. „We namen alles op met een goedkope bandrecorder, in een oud schoolgebouw. Zonder tijdsdruk konden we het zo avontuurlijk maken als we zelf wilden. Vooral het orgel, dat bij ons een beetje vals en krakkemikkig moet klinken, hebben we er lekker hard op gezet.”

Jamaicaanse muzikanten luisterden veel naar soul en funk uit het nabijgelegen Amerika. „Er is een theorie”, zegt Van Trigt, „die er op neerkomt dat Amerikaanse radiostations muziek met een bepaalde swing uitzonden, maar dat ze daar op Jamaica alleen de hoge tonen van konden ontvangen. Van het oorspronkelijk boogie-wooogieritme bleef alleen de afterbeat over, omdat Jamaicanen dachten dat het zo hoorde. Reggae is dus ontstaan door een merkwaardig misverstand. Daar plukken wij nu nog steeds de vruchten van.”

Het tweede album, Beat You Reggae, verscheen vorig jaar in Duitsland en werd onlangs op het Nederlandse label Excelsior uitgebracht. Als het wat gepolijster klinkt dan het debuut, dan komt het omdat de band na diverse pogingen met oude en uit elkaar vallende bandrecorders toch maar een computer als opnamemedium verkoos.

„Het gevoel hoeft daar niet onder te lijden”, zegt Van Trigt, „want de muziek swingt nog steeds. Bovendien zijn er technische trucs om een digitale opname authentiek te laten klinken. Daarvoor moet je het soms wat slechter laten lijken dan het in werkelijkheid is.”

In hun songs figureren kleurrijke personages als Dorothee Blackswan en Outlaw Larry. De laatste werd ingegeven door een bestaand persoon, wiens naam met grote letters op de gevel van een spare-ribrestaurant in Californië prijkte.

Van Trigt: „De uitbater was een ruige kerel met een cowboyhoed, die zelf de bestellingen kwam opnemen. Als ik zoiets zie, moet ik er een verhaal bij verzinnen. Het draagt allemaal bij tot de vrolijkheid in onze muziek, want het blijven natuurlijk onzinverhalen.”

Spelen op Lowlands is een droom voor The Upsessions. „Ooit was ons hoogste doel een optreden in het punkcafé bij ons om de hoek”, zegt Mulder. „Dat lukte eerder dan verwacht. Op Lowlands heb ik tien jaar gewacht. We zijn klaar voor het serieuze werk, hebben in het buitenland al op grote skafestivals gespeeld. Zelfs als de zenuwen ons door de keel gieren, kunnen we niets anders doen dan ons de kleren van het lijf spelen.”

Beat You Reggae is uitgebracht door Excelsior. The Upsessions spelen 20/8 op Lowlands, Biddinghuizen.