Britse hogesnelheidslijn wellicht te hoog gegrepen voor UBS

De mensen van UBS weten alles van Britse treinen. Zij bezorgden beleggers de Eurotunnel in 1986 en Railtrack in 1996. Nu hopen ze met de HS1 de jackpot binnen te halen. Rond 17 augustus denkt de Zwitserse zakenbank de Britse coalitieregering een mooie lijst met kopers te kunnen presenteren.

Gezien de geschiedenis is het begrijpelijk dat er geen aandelen op de open markt worden geplaatst in de hogesnelheidslijn, die Londen met de Kanaaltunnel verbindt. In plaats daarvan wordt de spoorlijn met vier stations aangeboden aan specialistische beleggers, die uit zijn op nutsbezittingen voor de langere termijn, met een laag risicoprofiel.

De lijn ziet er zeker zo aantrekkelijk uit als het voor veel geld opgeknapte station St. Pancras in Londen. HS1, de eerste en waarschijnlijk enige hogesnelheidslijn in Engeland, zal de treinen niet zelf laten rijden, maar er slechts huur voor in rekening brengen als ze straks met een snelheid van 300 kilometer per uur over de rails denderen. Er is bijna sprake van een overheidsgarantie – een ‘belofte om de inkomsten op hetzelfde peil te houden als die van andere binnenlandse spoorwegverbindingen’.

Dit is niet meer dan een erkenning van de werkelijkheid, omdat de regering in actie zou moeten komen om de treinen rijdende te houden als een spoorwegmaatschappij failliet zou gaan, maar het is zeer onwaarschijnlijk dat dit zal gebeuren. Bovendien is een groot deel van de inkomsten gerelateerd aan de prijsindex van de detailhandel en niet aan de lagere consumentenprijzenindex.

Er is het vooruitzicht dat de lijn meerdere gebruikers zal kennen, na het besluit van de Europese Commissie over toegang tot het spoor, dat precies op schema ligt voor de Olympische Spelen van 2012. De route loopt langs de plek van de Spelen in Oost-Londen.

Britse belastingbetalers zullen niet meer dan een fractie van de 6 miljard pond aan aanlegkosten terugzien. Ze zullen troost moeten putten uit onderzoek naar de positieve uitstraling van het project op een vergeten uithoek van Zuidoost-Engeland, met een waarde van tussen de 6 en de 15 miljard pond.

De richtprijs voor de dertigjarige concessie is 1,5 miljard pond, tegen een omzet over 2010-2011 van ongeveer 263 miljoen pond en een winst vóór belastingen en afschrijvingen van 135 miljoen pond. Omdat de spoorlijn nieuw is, zal de nettowinst daar niet ver vanaf liggen, en de door UBS gekozen financieringsvorm moet een groot deel van de belastingen kunnen opvangen. Als de bank de richtprijs voor dit ongebruikelijke bezit niet kan halen, moet zij voorgoed ophouden met treintjes te spelen.

Neil Collins

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com