Geschoolde verhult dementie

Hoogopgeleide mensen worden minder snel dement doordat ze hun hersenschade weten te ‘verhullen’. De hersenen van hoogopgeleiden zijn echter net zo verouderd als die van laagopgeleide leeftijdgenoten en ook even sterk aangetast door afwijkingen die dementie bevorderen.

Dat concluderen Britse en Finse onderzoekers die autopsie verrichtten op de hersenen van 872 hoogbejaarde overledenen. Bij meer dan de helft van hen was voor hun dood dementie gediagnosticeerd. Van alle deelnemers is bekend hoeveel jaar opleiding ze in hun jeugd genoten – niet zelden al meer dan zeventig jaar geleden.

Uit die autopsies blijkt dat allerlei degeneratieve verschijnselen die dementie bevorderen gemiddeld even veel voorkomen bij hoog- en laagopgeleide leeftijdgenoten. Ze hebben bijvoorbeeld even vaak vaatafwijkingen en hersenplaques (schadelijke ophopingen van eiwit).

Hoogopgeleiden hebben alleen minder last van hun hersenafwijkingen. Ze kunnen hun hersenachteruitgang compenseren, bijvoorbeeld doordat ze tijdens hun leven beter zijn getraind in plannen en het bijhouden van agenda’s. Maar over waar het hem precies in zit, doen deze hersenonderzoekers geen uitspraak. Ze hopen dat er intensiever onderzoek naar komt nu ze hebben aangetoond dat het louter om compensatie gaat. De onderzoekers publiceerden hun resultaten online in het tijdschrift Brain.