Op de Antwerpse kermis spookt 't tot bloedens toe

Kisling & Verhuyck: De duim van Alva. Arbeiderspers, 240 blz. € 19,95***

Niet veel thrillers beginnen met een geschiedenisles, maar van de nieuwe Kisling & Verhuyck kun je het verwachten. Ook de eerdere boeken van het thrillerduo – romancière Corine Kisling en historisch letterkundige Paul Verhuyck – speelden met het verleden. Deze keer gaat het om de erfenis van de Hertog van Alva, en dus is voorinformatie over de beginjaren van de Tachtigjarige Oorlog en de anti-ketterse wreedheden van de IJzeren Hertog geen overbodige luxe.

De duim van Alva is geen bibliothriller zoals zijn twee voorgangers. ‘Spookhuisthriller’ is een betere benaming, al was het maar omdat de plot is geweven rondom de grote pinksterkermis van Antwerpen: de Sinksenfoor. Op dit zes weken durende volksfeest komt met de jaren meer agressie los. De bewoners van het Zuid, waar de kermis al sinds de Middeleeuwen plaatsheeft, zoeken naar oorzaken. Zijn de nieuwe attracties te opzwepend, of is de locatie vervloekt omdat hier eens het martelkasteel stond van Alva en zijn inquisiteurs?

Die laatste theorie, gebaseerd op het begrip resident evil, wordt onderzocht door Cornelis Reyziger, een Nederlandse journalist die sinds enige tijd in het Zuid woont. Zijn speurwerk rijt oude wonden open en loopt bovendien parallel met de acties van een bewonersgroep die tegen elke prijs probeert om het stadsbestuur te doordringen van de gevaren van de Sinksenfoor. Een climax met nogal wat slachtoffers kan niet uitblijven.

Een belangrijke rol in deze thriller wordt gespeeld door het Theater van de Angst, dat op de kermis met (te) veel succes de gloriedagen van de grandguignol (horrortheatergenre, genoemd naar het Parijse theater Grand Guignol, red.) doet herleven. De gruwelijkheden die door de vakmensen op het toneel worden nagespeeld, vallen echter in het niet bij de historische gruwelen waardoor het Zuid tot 1577 (toen de Spanjaarden Antwerpen verlieten) werd opgeschrikt. ‘Jij hebt het over de geschiedenis als Grand Guignol?’, zegt een van de personages in gedachten tegen de directeur van het Theater. ‘Lieve jongen, de geschiedenis der mensheid is honderd keer erger.’

Kisling & Verhuyck zijn vaardige plotters en hebben merkbaar plezier in het leggen van verbindingslijntjes door de vaderlandse geschiedenis. Af en toe schemert de kennis van Verhuyck, specialist in middeleeuwse volkscultuur, door de regels heen, maar nooit zo dat het hinderlijk wordt. Op razende spanning hoef je niet te rekenen in De duim van Alva, maar iedereen die genoeg heeft van de standaardplots van zogenaamde literaire thrillers kan er veel plezier aan beleven.

Pieter Steinz