Ajax krijgt het moeilijk

In Amsterdam kwam Ajax niet verder dan een gelijkspel tegen PAOK Saloniki.

De club van Martin Jol speelde aanvallend, maar wist de Grieken niet te verslaan.

Ajax wacht volgende week een zware taak in de Griekse stad Thessaloniki. In de eerste wedstrijd van de tweede voorronde van de Champions League kwam de Amsterdamse ploeg niet verder dan een 1-1 gelijkspel tegen PAOK Saloniki. Ondanks aanvallend spel slaagde Ajax er niet in de defensieve Grieken te verslaan. Achttien minuten voor tijd moest de ploeg van trainer Martin Jol zelfs verrassend de gelijkmaker toestaan.

Ajax, waarin door Jol verrassend een plaats in de spits van de aanval was ingeruimd voor Miralem Sulejmani, begon zoals het een thuis spelende ploeg betaamt, voortvarend. Al in de vierde minuut was Luis Suarez dicht bij een doelpunt. Zijn lob ging over het doel. Kort daarop kreeg Sulejmani een kans om te scoren. Er moest een fout van doelman Kostas Chalkias aan te pas te komen om Ajax aan een voorsprong te helpen. Chalkias tastte mis bij een voorzet, waarna Suarez met een omhaal Ajax op 1-0 voorsprong bracht.

De Griekse doelman raakte bij zijn ongelukkige ingreep geblesseerd aan een vinger en moest zich laten vervangen door de Kroaat Dario Kresic. De omzetting had geen invloed op de wedstrijd. Ajax viel aan. PAOK hield vast aan zijn defensieve spelopvatting en hoopte met uitvallen op een succesje in de eerste wedstrijd van deze voorlaatste voorronde van de Champions League. De ploeg uit Thessaloniki had alle hoop gevestigd op de tweede wedstrijd, volgende week in het Toumba-stadion, waar de fanatieke supporters doorgaans voor helse sferen zorgen. De PAOK-fans staan bekend als de vurigste van Griekenland. Mede door het wangedrag van de aanhang is de club vaak beboet door zowel de Griekse bond als de Europese federatie. Bij uitwedstrijden tegen de clubs uit Athene, Panathinaikos en Olympiakos, worden geen PAOK-fans toegelaten.

Ajax had er dus alle baat bij in de Arena een ruime voorsprong te nemen. Wilde de club zich plaatsen voor de laatste voorronde van Champions League, laat staan voor het hoofdtoernooi, dan diende tegen de nummer twee van de Griekse competitie thuis te worden gescoord. Ondanks de chaotische voorbereiding maakte Ajax in de beginfase een sterke, geconcentreerde indruk. Vergeten leek de rommelige situatie rondom trainer Jol, die vorige week dreigde te vertrekken omdat hij niet de gewenste versterkingen kon aantrekken. En toen Jol de toezegging kreeg dat Ajax spitsen zou aantrekken, kwamen de gewenste Mounir El Hamdaoui en Mido niet opdagen. Nog altijd is niet zeker of het duo naar Ajax komt.

Voor een halfvolle Arena (slechts 23.000 toeschouwers) vocht Ajax voor een goed resultaat. Kansen waren er voortdurend. Maar Sulejmani en Suarez waren niet gelukkig in de afronding of vonden doelman Kresic op hun weg. Suarez maakte zich daarnaast weer eens niet geliefd bij de scheidsrechter. De Fransman Tony Chapron bleek goed op de hoogte van de streken die de Uruguayaanse spits uithaalt en riep Suarez vaak tot de orde, wanneer hij weer eens zijn handen of ellebogen gebruikte om een tegenstander van zich af te houden. Vlak voor tijd bestrafte Chapron Suarez daarvoor met een gele kaart.

De WK-gangers Gregory van der Wiel en doelman Maarten Stekelenburg maakten al hun opwachting bij Ajax. Demy de Zeeuw, daarentegen, was ruim twee weken na het WK nog niet in staat om een volledige wedstrijd te spelen. Hij bleek niet fit genoeg. Een half uur voor het einde, toen Ajax de greep op de wedstrijd verloor, besloot Jol De Zeeuw alsnog op het middenveld in te zetten voor Rasmus Lindgren. Sulejmani werd vervangen door Christian Eriksen.

PAOK-trainer Pavlos Dermitzakis, die pas een week in functie is, zag dat Ajax vermoeid raakte en beval zijn ploeg aan te vallen. De Serviër Vladimir Ivic had zich al eens onderscheiden, alvorens hij achttien minuten voor het einde PAOK naar 1-1 schoot. Ajax viel nog aan, maar het zo gewenste doelpunt bleef uit. In Thessaloniki dreigt nu uitschakeling.