iPhone 4-perikelen: ook Steve Wozniak heeft geen ontvangst

Als zelfs Apple-oprichter en gediplomeerd Mac-liefhebber Steve Wozniak adviseert om een reserve-telefoon te kopen bij de iPhone 4, lijken de veelbesproken ontvangstproblemen van Apple’s nieuwe smartphone niet alleen te wijten aan hijgerige verhalen op gadgetblogs. Wozniaks ervaringen met de iPhone werden opgetekend in een conversatie met de Nederlandse internetexpert en webondernemer Henk van Ess. Hij

20090608-steve-wozniak-iphoneAls zelfs Apple-oprichter en gediplomeerd Mac-liefhebber Steve Wozniak adviseert om een reserve-telefoon te kopen bij de iPhone 4, lijken de veelbesproken ontvangstproblemen van Apple’s nieuwe smartphone niet alleen te wijten aan hijgerige verhalen op gadgetblogs.

Wozniaks ervaringen met de iPhone werden opgetekend in een conversatie met de Nederlandse internetexpert en webondernemer Henk van Ess. Hij sprak ‘The Woz’ naar aanleiding van een aankoop van een draagbare wifi-hotspot voor andere elektronische apparatuur. De Apple-oprichter had het apparaat nodig omdat hij ontvangstproblemen met de iPhone 4 had.

Wozniak beschrijft hetzelfde probleem dat ook veel andere iPhone 4-bezitters kunnen repliceren: zodra je de antenne (gemonteerd aan de buitenzijde) met de linkerhand vastpakt, vermindert de ontvangst en loop je kans dat het gesprek wegvalt of de dataverbinding stokt op plekken waar de ontvangst al wat wankel is. Wozniak beschrijft het proces dat een aanraking van het toestel resulteert in het stoppen van downloads:

As the bar started to proceed I lightly (‘lightly’) touched a couple of fingers to the trouble area and the progress bar froze. When I lifted my fingers the progress bar continued it’s rapid progress. Putting my finger[s] back down halted the progress bar again. Lifting my fingers another time allowed the web page to finish loading.

Een soortgelijk commentaar kwam van de Amerikaanse consumentenbond die de iPhone 4 weliswaar als gadget hoog heeft zitten, maar vanwege de onbetrouwbare ontvangst niet kan aanraden. Toch vindt Consumer Report het nieuwe Apple-pronkstuk overigens nog steeds de beste telefoon.

Hoesje

Tot nu toe schreef Apple de problemen van de iPhone 4 toe aan een fout in de software, waardoor de werkelijke signaalsterkte niet goed wordt weergegeven. De update die dit probleem verhelpt is inmiddels beschikbaar. Maar er zit ook een hardwarematige fout in het toestel, omdat de twee antennes verwerkt zijn aan de buitenkant en dus niet goed geïsoleerd blijken te zijn. Daardoor kan de menselijke huid voor kortsluiting zorgen als je het toestel met je linkerhand  vasthoudt. Een doorzichtig plakbandje of een beschermhoesje (bumper) lost het probleem op, maar Apple weigert zo’n rubberen hoesje van drie tientjes weg te geven bij het apparaat van 700 euro.

Het kan goed zijn dat Apple het probleem niet ontdekt heeft omdat het praktijktesten heeft uitgevoerd met de telefoon in een hoesje, opperen Mac-kenners. Tenslotte was het verloren prototype van de iPhone 4 ook op die manier verpakt. De Wall Street Journal suggereert dat Apple telecomproviders te weinig tijd heeft gegeven om de telefoon te testen.  Steve Jobs zou volgens anonieme bronnen in hetzelfde bericht de adviezen van zijn eigen antenne-experts in de wind geslagen hebben omdat hij het ontwerp - metalen antennes aan de buitenzijde - zo mooi vond.

Een NRC-collega die de nieuwe iPhone in Londen kocht: “Als ik ‘m heel stevig vastklem en mijn hand precies op de antenne heb, dan gaat het mis en verlies ik een paar blokjes.” Het is geen reden om het toestel terug te brengen. Ook anderen vinden dat het probleem van de ‘Death Grip’ overdreven wordt. Grote kans dat deze zaak een non-issue blijkt en binnen de kortste keren is overgewaaid. Er zijn legio iPhone 4-gebruikers - ook in Nederland - die tevreden zijn over hun toestel en kopers staan ook niet in de rij om hun übergadget terug te brengen (dat kan in de eerste 30 dagen na aankoop).  Bekijk hier een uitgebreide lijst van reacties die Engadget verzamelde.

Wozniak is als mede-oprichter niet iemand die Apple het leven perse zuur wil maken. Hij heeft aan dat bedrijf te danken dat hij nu nog als beroemde Amerikaan door het leven gaat. Het spreekt in ieder geval voor deze ultranerd dat hij het ontvangstprobleem niet met een goedkoop plakbandje, maar op een verantwoorde techy manier probeert te ondervangen: een MiFi van 194 euro en een extra data-abonnement. “Koop anders een reserve-telefoon”, aldus The Woz.

If you can afford it, carry a second Verizon phone for backup. Another option is to carry a Verizon mifi and rely on Skype on your iPhone.

Persconferentie

Toch kan Apple - normaal gesproken een PR-kampioen – de kritiek op de iPhone 4 niet negeren, al was het maar om onzekerheid weg te nemen. Het bedrijf belegt vrijdagavond een persconferentie rondom zijn nieuwe smartphone. Goed getimed, want Apple maakt volgende week zijn kwartaalcijfers bekend. Er gaan geluiden op voor een terugroepactie waarbij Apple de antennes van een isolerende coating kan voorzien. Analisten schatten de kosten in op 100 dollar per toestel. Elke week dat Apple wacht, zou het 200 miljoen dollar extra kosten. Apple heeft genoeg in kas om dat te verwerken, maar een terugroepactie lijkt onwaarschijnlijk. Het is een smartphone met een minpuntje,  geen auto met een kapot gaspedaal of een laptopbatterij die door oververhitting in je schoot kan exploderen.

Hoge bomen vangen veel wind; een oneffenheid in een populair product als de iPhone wordt door de bloggemeenschap aangegrepen voor goedgelezen berichten vol Apple-bashing, waar lezers ook nog eens driftig op reageren. Zie hieronder. Tegelijkertijd is de ophef het bewijs dat Apple met zijn iPhone-platform nu een veel grotere groep gebruikers aanspreekt dan het ooit met de Mac-computers gehad heeft. Er ging wel vaker wat mis met Apple-producten, maar niet eerder genereerde een miniscule afwijking in een verder enthousiast onthaald product zoveel belangstelling.

Microsoft-moment

De iPhone 4 is Apple’s Vista, reageerde een Microsoft-baas, met een verwijzing naar de vorige, slecht ontvangen versie van Windows. Of Apple’s eerste Microsoft-moment, nuanceert gadgetblog Anandtech. Maar er zijn al meer Microsoft-momentjes  geweest, bijvoorbeeld toen Apple bekritiseerd werd op het restrictieve beleid in de iTunes muziekwinkel. Of onlangs, toen bekend werd dat er een onderzoek wordt ingesteld naar de beperkingen die de App Store oplegt aan Apple-concurrenten.

Over het genereren van free publicity hoef je marketinggoeroe Steve Jobs niets meer te leren. Omgaan met kritiek is echter een ander verhaal. Apple zou nu moeten begrijpen dat het huidige PR-beleid (een combinatie van gelikte productpresentaties, stoïcijns zwijgen en een ongecoördineerde mail of brief) te kort schiet om dit soort binnenbrandjes tijdig te blussen. Waar de meeste bedrijven anno 2010 neigen naar transparantie en een serieuze dialoog met hun klanten, klampt Apple zich vast aan geheimhouding en eenrichtingsverkeer. Dat is niet meer van deze tijd, net als het verwijderen van kritische discussies op de Apple-site.

    • Marc Hijink