Moediger door moed in hoofd te prikkelen

Omstanders zien meteen wie moedig is. Toch hebben Israëlische onderzoekers ook aan de binnenkant van het hoofd naar moedige mensen gezocht. Waarom?

De Israëliërs denken erover mensen moedig te maken. Wellicht, schrijven ze in de afsluitende alinea’s van hun onderzoekverslag dat vandaag in Neuron verschijnt, kunnen de gevonden hersengebiedjes worden gestimuleerd, zodat je mensen kunt helpen die hun angst niet kunnen overwinnen. Er zijn meditatietechnieken, waarvan is aangetoond dat het betreffende hersengebied actiever wordt. Of wellicht werkt transcraniële magnetische stimulatie (TMS), opperen de onderzoekers.

Het viel niet mee om moedig gedrag te meten terwijl iemand met zijn hoofd in een MRI-machine vast ligt. Het lukte met hulp van een 1,5 meter lange maïsslang (Elaphe guttata). De maïsslang is over het algemeen een vriendelijk huisdier dat zelden bijt, maar lig je met je hoofd in een MRI-machine dan toon je moed als je de slang, op een zelfbedienbaar plateau, heel vlak bij je gefixeerde hoofd laat komen. Iemand is moedig als hij vrijwillig tot riskant gedrag besluit.

De Israëlische onderzoekers zagen bij hun proefpersonen angstzweet en oplichten van de angstcentra in de hersenen als de slang dichterbij kwam. Dat gebeurde niet als er een teddybeer op het plateau lag. Proefpersonen die te angstig werden en de slang op zijn plateautje weer weg lieten rijden, vertoonden alleen angstreacties. Alleen bij de doorzetters werden de moedgebieden actief, onder andere onder-voorin de cingulate cortex. De cingulate cortex is een hersendeel waarin ook ervaren liefde, angst en lust oplichten.