Gevaarlijk, zegt Nadal (maar dat zegt-ie altijd)

Na een lange periode van blessureleed gaat het Robin Haase eindelijk voor de wind.

Vandaag staat hij op het centercourt van Wimbledon tegenover Rafael Nadal.

’Ability is of little value without opportunity.’ Die slogan siert de website van Robin Haase. Dat de 23-jarige Nederlander de kunst van het tennissen verstaat, was al bekend. Maar een hardnekkige knieblessure weerhield hem er lang van dat ook te etaleren.

Vanmiddag is het zo ver, als Haase tegenover Rafael Nadal op centercourt speelt, wellicht onder het toeziend oog van de Britse koningin. Die eer valt hem te beurt omdat hij dinsdag in straight sets voormalig toptienspeler James Blake versloeg: 6-2, 6-4 en 6-4. „Robin is een gevaarlijke speler”, zei de Spaanse nummer één na zijn overwinning op de Japanner Kei Nishikori. „Hij heeft een machtige service.”

Nu laat Nadal zich wel vaker bewonderend uit over zijn tegenstanders – soms op het overdrevene af. Het woord ‘dangerous’ lijkt hem bijna in de mond bestorven te liggen. Maar het is wel opvallend dat ook Spaanse journalisten er niet helemaal gerust op zijn dat Rafa zijn tweede tegenstander in Londen zomaar aan de kant zet.

Het optreden van Haase tegen Nicolas Almagro in de eerste ronde van Roland Garros lijkt indruk te hebben gemaakt in het Spaanse kamp. De Nederlander had in het vierde bedrijf bij een voorsprong van 2-1 in sets en een break voor zicht op een stunt, maar moest toch buigen voor de nummer achttien van de wereld.

„Haase doet mij denken aan Robin Söderling [de verliezend finalist op Roland Garros dit jaar], zegt Alejandro Delmas, verslaggever van sportkrant Diario AS. „Hij is lang, beweegt goed, serveert goed en heeft net als Söderling een dubbelhandige backhand. Het feit dat Nadal weinig van hem weet, zal zeker in zijn voordeel werken.”

Na zijn partij tegen Blake vertelde Haase dat zijn collega’s het knap vinden dat hij zich zo snel terugvocht na een knieblessure, die hem anderhalf jaar aan de kant hield. Stond hij eind vorig jaar nog op plaats 673, inmiddels is hij opgeklommen tot plek 151. „De jongens hebben daar respect voor. Daar ben ik trotser op dan mijn stijging op de wereldranglijst”, klonk het beslist.

Zo’n uitspraak is kenmerkend voor Haase, die het hart op de tong heeft. Zo uitte hij na zijn verloren partij van vorige week in Rosmalen kritiek op zijn tegenstander Simon Greul, die middenin een game van racket verwisselde. „Niet sportief”, mopperde Haase, die zich had gestoord aan een foute call van de lijnrechter. „Greul is geen jongen die potten breekt op de ATP-tour”, hield hij vol na zijn wisselvallige optreden.

Zijn vijfsetter tegen Almagro op Roland Garros heeft hem vleugels gegeven, vertelde Haase voorafgaand aan Wimbledon. Natuurlijk was het frustrerend dat hij die dag niet door wist te drukken, maar hij merkte wel hoe goed hij met de toppers mee kan komen. Het was, zei hij, geen toeval dat hij kort daarna het challengertoernooi in het Duitse Furth won. Zonder een set te verliezen, zei hij er voor de zekerheid bij.

„Die wedstrijd in Parijs heeft Robin een boost gegeven”, denkt ook Dennis Schenk, zijn coach. „Ik merk dat het langzaam weer de goede kant op gaat.” Volgens Schenk speelt Haase beter dan ten tijde van zijn hoogste ranking, plaats 56, ruim twee jaar geleden. „Soms hoopt hij nog te veel dat zijn tegenstanders fouten maken. Maar ik heb mij in al die tijd nooit zorgen gemaakt over zijn motivatie of professionaliteit. Robin weet heel goed wat hij wil.”

In zijn partij tegen Blake van dinsdag viel vooral het zelfvertrouwen van Haase op. Punt voor punt sloeg hij zich naar de overwinning, tegen de man die hem begin dit jaar in Delray Beach nog de baas was. Hij wilde wraak nemen voor die nederlaag, zei hij voor de partij. Maar dat was niet wat hem die dag deed excelleren. Haase voelde zich gewoon in zijn element op baan vijf en had zin om een lekkere pot te spelen. Dat hij won van een grote naam was mooi meegenomen. „De volgende keer dat Blake mij in het speelschema ziet staan denkt hij: o jee, niet díé.”

Wat was zijn eerste gedachte toen Haase hoorde dat hij tegen Nadal speelt? „Klote”, zei de in Turnhout woonachtige tennisser. „Het betekent dat ik nog meer winners moet slaan en nóg beter moet serveren. Ik zal proberen om zijn opslag aan te pakken en hem af en toe naar het net te lokken. Meer kan ik niet doen.”

De Spaanse sportverslaggever Delmas geeft Haase 25 procent kans om te winnen. „Doorslaggevend wordt hoe hij met druk omgaat op de belangrijke punten. Waarschijnlijk wint Rafa in vier of vijf sets. Maar ik acht Rubin zeker niet kansloos.”