WK-koorts stijgt ook in Japan

De eigenzinnige coach van Japan mag aanblijven na de overwinning op Kameroen.

Voor veel Japanse fans kan het WK voetbal in Zuid-Afrika nu al niet meer stuk.

Supporter van Japan. Foto AP A supporter of the Japan team cheers during the World Cup group E soccer match between Japan and Cameroon at Free State Stadium in Bloemfontein, South Africa, Monday, June 14, 2010. (AP Photo/Shuji Kajiyama)
Supporter van Japan. Foto AP A supporter of the Japan team cheers during the World Cup group E soccer match between Japan and Cameroon at Free State Stadium in Bloemfontein, South Africa, Monday, June 14, 2010. (AP Photo/Shuji Kajiyama) AP

Het tijdverschil met Zuid-Afrika werkt prettig in het voordeel van Japanse voetbalfans. Ze kijken zaterdagavond primetime, vanaf half negen, naar het duel met Nederland. Ongeacht de afloop lijken ze zich op te maken voor een feestje.

Met de verrassende overwinning tegen Kameroen heeft het WK in één klap veel aandacht gekregen in Japan, een land zonder voetbaltraditie. Shirts, sjaals en andere souvenirs van de Blauwe Samoerai, de bijnaam van de Japanse voetballers, vlogen de afgelopen dagen de winkels uit. De zege in de openingswedstrijd was een verrassing voor Japan, dat zichzelf tot de underdogs rekende en waar kritiek op de coach de berichtgeving domineerde.

Kranten brachten nu juichend de overwinning en meldden bijna verbaasd dat de kijkdichtheid aan het einde van het duel richting de 50 procent kroop. De winnende treffer van Keisuke Honda en een spectaculaire redding van keeper Eiji Kawashima zijn eindeloos herhaald op televisie. De spontane feestjes na afloop van die wedstrijd smaken naar meer.

Met de overwinning voorkwam de Japanse bondscoach Takeshi Okada een pijnlijk en voortijdig ontslag op het WK, melden Japanse media. De 53-jarige oud-verdediger had met de Blauwe Samoerai in de voorbereiding verloren van Servië, Zuid-Korea, Engeland en Ivoorkust. In drie keer dertig minuten werd tegen Zimbabwe niet gescoord (0-0). Okada wilde zelf al de handdoek in de ring gooien, niet in de laatste plaats omdat voetbalminnend Japan zijn hoofd eiste. Die druk moet niet worden onderschat: 70 procent van de bevolking, die uit 127 miljoen inwoners bestaat, volgt de verrichtingen van het elftal op het WK. Maar de spelers bleven achter hun trainer staan en dat gaf de doorslag.

Okada keerde in 2007 terug als bondscoach nadat de Bosniër Ivica Osim wegens een hartinfarct opstapte. Okada was zijn logische opvolger. Okada had tien jaar eerder de heldenstatus verworven omdat hij Japan toen voor het eerst naar een WK voetbal loodste. Ook de recente kwalificatie verliep tamelijk vlekkeloos. Alleen tegen concurrent Australië werd in de uitwedstrijd verloren (1-2). De zege op Kameroen was de eerste WK-triomf buiten Japan.

Het team van Okada bleek vorig jaar in de oefenwedstrijd tegen Nederland (3-0-zege Oranje) over technische spelers te beschikken die de bal snel kunnen verplaatsen met sterk positiespel. Afronden was echter een probleem en zoals wel vaker stortte de ploeg door een energie verslindende eerste helft na rust volledig in. Het gebrek aan rendement lijkt de immer twijfelende Okada te willen oplossen door Honda in de spits te zetten. Hij maakte tegen Kameroen het winnende doelpunt. Japan speelde in dat duel net als de Denen tegen Oranje met een versterkt middenveld dat uit vijf spelers bestond. Voor deze strategie offerde Okada merkwaardig genoeg zijn sterspeler. Shunsuke Nakamura (bijna 32), de linksbenige spelmaker, bleef aan de kant.

Shunsuke Nakamura, een voetballer met een geweldige traptechniek, maakte vooral furore in Schotland waar hij met Celtic drie landstitels won. Nakamura en Honda in één team ‘bijten’ elkaar als Rafael van der Vaart en Wesley Sneijder. Honda, die voor negen miljoen euro afgelopen winter de overstap maakte van VVV-Venlo naar CSKA Moskou, staat bovendien als een eigenzinnige speler bekend in Japan.

De vrijetrappenspecialist heeft altijd een mening, is een beetje arrogant en verklaarde ook deze week zijn eigen gang te gaan op het WK. Dat vinden ze in Japan, waar hij redelijk onbekend was omdat hij slechts kort in de J-League speelde, niet zo geslaagd. Het geeft aan hoeveel risico’s Okada nam met de opstelling tegen Kameroen ten opzichte van de publieke opinie.

Japanners lijken vooral opgelucht na de zege op Kameroen . „Na al die verloren oefenduels zagen wij dat hele WK niet meer zitten”, zegt kantoormedewerkster Yoko Takemoto. „Maar nu we hebben gewonnen, durven voetbalfans zich te laten zien. Onder hen zijn ook veel vrouwen. Wij bewonderen onze spelers, voetballers zijn met hun bijzondere kapsels trendy en leuker dan honkballers.”

De media, de voetbalbond en de sponsors doen hun best om tijdens het WK een echte voetbalsfeer te creëren in Japan, waar honkbal dé topsport is. In het Yoyogi Park in het centrum van Tokio staat bijvoorbeeld een speciaal themaparkje voor de Blauwe Samoerai met een hal met informatie en een oefenveldje. Ondertussen probeert de Japanse voetbalbond de jeugd enthousiast te maken met bijzondere trainingen. Zo konden de kinderen deze week in Tokio pionnen beplakt met grote foto’s van Nederlandse, Kameroense en Deense spelers omver schoppen.

in Japan verwacht niemand dat Japan Nederland gaat verslaan. „Maar je moet je land steunen”, zegt ICT’er en fan Takahito Sumi. „0-0 zou het beste zijn. Misschien kunnen we later van Denemarken winnen.” Zakenman en amateurvoetballer Hiroshi Yamamura wijst op de fysiek van de Japanners. „Wij hebben kleinere lichamen en zijn minder sterk dan Europeanen, dan Nederlanders. Jullie zijn sterk en ervaren. Het enige goede punt van Japanners is dat wij volhouden, wij blijven rennen.”