Staatssecretaris Financiën in Britse regering treedt af

Nog geen drie weken na haar aantreden heeft de Britse coalitie van Conservatieven en Liberaal Democraten een sleutelfiguur op het ministerie van Financiën verloren.

Staatssecretaris David Laws besloot zaterdagavond op te stappen na berichten dat hij als Lagerhuislid van de Lib Dems de afgelopen acht jaar ten onrechte in totaal 40.000 pond (47.000 euro) had gedeclareerd voor huur.

De affaire werpt een schaduw over het nieuwe kabinet van Tory-leider Cameron en vicepremier Nick Clegg, voorman van de Lib Dems. Beiden hadden de afgelopen weken hoog opgegeven van een „nieuwe politiek”, die hun regering zou kenmerken. Maar door deze kwestie verliezen die beloftes aan geloofwaardigheid.

Laws, die voor zijn politieke loopbaan bij een bank in de Londense City had gewerkt, had tot taak het enorme begrotingstekort (in het net afgesloten begrotingsjaar 11,6 procent) terug te brengen door forse bezuinigingen. Daarmee vormde hij een van de centrale figuren in het kabinet-Cameron, want de reductie van het tekort is een prioriteit. Laws genoot bovendien het vertrouwen van de meeste Conservatieven.

Zijn opvolger is Danny Alexander, eveneens een Lib Dem maar een nieuweling op financieel terrein. Ongelukkigerwijs voor de coalitie raakte ook de nieuwe staatssecretaris direct in opspraak. De media melden vandaag dat hij geen vermogenswinstbelasting heeft betaald bij de profijtelijke verkoop van een huis in 2007, dat hij had laten opknappen met geld van de belastingbetaler.

Weliswaar was dat voor Lagerhuisleden destijds niet illegaal, maar het toeval wil dat het nieuwe kabinet een verhoging van deze ‘capital gains tax’ wil doorvoeren. Zo’n verhoging is omstreden, vooral bij Conservatieven. Die gevoelige taak valt nu uitgerekend toe aan Alexander.

Het opstappen van Laws vormt in persoonlijk opzicht een tragedie. Hij had – in strijd met de parlementaire regels – verzuimd de instanties die toezicht houden op de declaraties te vertellen dat zijn huisbaas tevens zijn partner is. Hij wilde dat feit uit de openbaarheid houden, omdat hij voor familie en vrienden zijn homoseksualiteit altijd had verzwegen.