Trouwe club mensen in het peloton

Manager Roberto Amadio domineert met zijn ploeg Liquigas de Giro. Ondanks dopingaffaires wordt het sponsorcontract verlengd. „Hij is een bezeten vakman met liefde voor de sport.”

Goede kans dat Ivan Basso de Ronde van Italië wint, nadat hij gisteren de roze leiderstrui overnam van David Arroyo. En anders ligt ploeggenoot Vincenzo Nibali, nu derde, op de loer. Maar de belangrijkste winst hebben de twee Liquigas-renners al binnen voor de bergrit van vandaag en de slottijdrit van morgen. Aan het einde van de Giro kondigde het Italiaanse gasbedrijf aan het sponsorcontract met twee jaar te verlengen. Met dank aan Basso en Nibali. „Zij zijn de eerste twee stenen die we hebben gelegd om de ploeg op te bouwen”, zei Liquigas-directeur Paolo Dal Lago. „Wij willen de komende jaren een van de topteams in de wereld blijven.”

Met een budget van negen miljoen euro mag de groene brigade van Liquigas al jaren een dominante factor in het profpeloton zijn, vanzelfsprekend was de contractverlenging niet. De wielersport lijdt onder de financiële crisis en aanhoudend dopingrumoer. In België speculeert Quickstep-manager Patrick Lefevere openlijk over een fusie met Omega Pharma-Lotto. Bjarne Riis raakt Saxo Bank na dit seizoen als sponsor kwijt en heeft ondanks successen van Fabian Cancellara nog geen opvolger. Het Spaanse Caisse d’Epargne stopt. Ook het Italiaanse wielrennen krijgt klappen door dopingaffaires rond toppers als Basso, Danilo Di Luca en Riccardo Ricco.

Liquigas bleef niet buiten schot. In 2007 bleef het nog bij hardnekkige geruchten rond de toenmalige kopmannen Di Luca en Franco Pellizotti. Een jaar later liep Manuel Beltran in de Tour tegen de lamp wegens epogebruik. Na een dopingaffaire in 2009 werd Gianni Da Ros voor liefst twintig jaar geschorst. En vlak voor het begin van de Giro in Amsterdam kreeg Pellizotti, vorig jaar bergkoning in de Tour, een startverbod van de internationale wielerunie (UCI) wegens verdachte bloedwaarden in zijnbiomedisch paspoort. Te elfder ure moest de ploeg Nibali als vervanger van Sicilië plukken.

Maar dwars tegen de ongeschreven wetten van het ‘nieuwe wielrennen’ in, laat de ploegleiding de vermeende zondaar Pellizotti niet zomaar vallen. „Hij hoort nog altijd bij Liquigas”, zegt manager Roberto Amadio op de website van de ploeg. „Wij geloven in het biomedisch paspoort maar in dit geval maakt de UCI er verkeerd gebruik van. Als Pellizotti zijn zaak kan klaren, zal hij voor ons gewoon het Italiaans kampioenschap en de Tour rijden.”

Typerend voor Amadio, vindt Theo de Rooij. De voormalige Rabo-manager werkte tot zijn gedwongen vertrek in 2007 nauw samen met zijn Italiaanse collega, in het bestuur van de vereniging van ProTourploegen (IPCT). „Amadio behoort tot de genuanceerd denkenden in het peloton. Hij staat voor zijn mensen, gaat niet snel mee in extreme standpunten, blijft diplomatiek. Een renner is bij hem onschuldig tot zijn schuld is bewezen, net als in de normale maatschappij. In het wielrennen hebben we de laatste jaren wel anders gezien. Des te opvallender dat hij tegen de stroom in zijn ploeg zo goed overeind houdt.”

Vorig seizoen gaf Liquigas een tweede kans aan Basso, na zijn schorsing wegens connecties met de Spaanse dopingarts Fuentes. Naast de 32-jarige kopman en de 25-jarige Nibali blijkt de ploeg ook in deze Giro een hecht collectief. En dan zijn er nog twee buitenlandse toptalenten. De 24-jarige Tsjech Roman Kreuziger won al de Ronde van Romandië en de Ronde van Zwitserland, vorig jaar werd hij negende in de Tour de France. De 20-jarige Slowaak Peter Sagan won dit seizoen ritten in Parijs-Nice, Romandië en Californië.

De Rooij ziet manager Amadio (46) als belangrijke factor in het succes. „Ik ken hem al meer dan twintig jaar, we hebben in de jaren tachtig nog samen gefietst. Hij als meesterknecht bij Chateâu d’Ax van kopman Gianni Bugno, ik bij Panasonic. Roberto was het prototype van de Italiaanse knecht:loyaal, gedienstig, communicatief sterk. Zulke renners worden later vaak ploegleider. Hij is in die rol niet veranderd. Een charmante kerel, altijd beschikbaar voor iedereen, een bezeten vakman met liefde voor de sport. Hij werkt al jaren met dezelfde trouwe club van mensen, je ziet weinig verloop.”

Cruciaal is volgens De Rooij ook de rol van sponsor Liquigas, een joint-venture van het Italiaanse Brixia en de Nederlandse Steenkolen Handels Vereeniging (SHV). „Namens het bedrijf is Dal Lago de drijvende kracht achter de sportsponsoring, een man met kennis van zaken in het wielrennen. In hem heeft Amadio een warm pleitbezorger bij de directie. Zo’n enkele connectie blijkt vaak heel belangrijk.”