Honger maakt bergen steil

Moet je de Dom in Utrecht op? Een andere toren beklimmen? Of een berg? Als je eerst goed eet, lijkt het beklimmen van torens en bergen meteen al minder zwaar.

De trap naar je slaapkamer is natuurlijk altijd even steil. Maar als je heel erg moe bent, lijkt hij wel extra steil. Dat komt doordat je dan niet veel energie over hebt. Amerikaanse onderzoekers lieten dit zien met een simpele proef. Ze hadden daarvoor alleen een paar flessen frisdrank, een zware rugzak en een hoge heuvel nodig.

Veertig mensen deden mee aan het onderzoek. Eerst kregen ze een glas cassis. Twintig mensen dronken gewone cassis, waarin flink veel suiker zit. Suiker is brandstof voor je lichaam. Deze personen kregen dus extra energie. De anderen dronken de lightversie van hetzelfde merk. Daarin zat nepsuiker. Dat smaakt wel lekker zoet, maar het lichaam kan die nepsuiker niet als brandstof gebruiken. De lightcassis gaf dus geen extra energie. Niemand had door dat er twee verschillende drankjes waren.

Voordat suiker als brandstof kan worden gebruikt, moet hij eerst in het bloed worden opgenomen. Dat duurt een kwartiertje. Daarna werden de mensen vlak voor een hoge heuvel gezet, met een zware rugzak op hun rug. Ze hoefden alleen maar naar de heuvel te kijken en in te schatten hoe steil hij was. En wat bleek? De mensen die gewone cassis hadden gedronken, vonden de heuvel minder steil dan degenen die het lightdrankje hadden gekregen.

Zonder dat ze het zelf in de gaten hebben, denken mensen namelijk meteen aan de energie die het kost om de heuvel te beklimmen. Met een rugzak op is zo’n klim veel vermoeiender dan zonder rugzak. Daarom vinden ze de heuvel steiler als ze een rugzak dragen. Zelfs als ze er alleen maar naar kijken. Dat hadden de onderzoekers al eens eerder ontdekt.

De frisdrankproef laat zien dat mensen, zonder dat ze het door hebben, ook in de gaten houden hoeveel energie ze in hun lichaam hebben. Zit er weinig suiker (en dus weinig brandstof) in hun bloed, dan lijkt de heuvel steiler. Hebben ze net frisdrank met suiker gedronken, dan lijkt de heuvel juist een makkie.