Een schildpad met een supertong

Een oor is om mee te luisteren, een voet om mee te lopen en een long om mee te ademen. De meeste ledematen, organen en andere onderdelen van mensen hebben maar één doel, één functie. En zo is het ook bij de dieren. Maar sommige onderdelen hebben meer dan een enkele functie. Olifanten kunnen met hun slagtanden bijvoorbeeld bast van de boom strippen om op te eten, maar bij het knokken met andere olifanten komen die tanden ook goed van pas. Dolfijnen gebruiken hun ‘stem’ om met elkaar te praten en om vissen mee op te sporen. Biologen hebben nu uitgevonden dat ook een Amerikaanse schildpadsoort een onderdeel heeft dat hij gebruikt voor heel verschillende dingen: zijn tong. Ze spreken over een ‘supertong’.

Het was die onderzoekers al opgevallen dat dit slome reptiel heel lang onder water kon blijven. Hoe kon hij dat? Het was een raadsel. Want in tegenstelling tot veel andere schildpadden heeft deze geen holtes bij zijn staart die dienst deden als een soort kieuwen, waarmee vissen onder water ademhalen. Maar hij hoeft ook niet, zoals veel zeeschildpadden om de paar uur boven water komen om naar lucht te happen waarmee ze hun longen vullen.

Er viel de biologen nóg iets op aan de Amerikaanse schildpad: hij sleepte zijn voedsel altijd van de kant het water in voor hij dit kon doorslikken. Er was kennelijk iets met zijn tong en strot aan de hand. Ze vingen er daarom eentje en bestudeerden zijn bekholte. De tong en het keelgat bleken helemaal vol te zitten met blaasjes. Samen vormden deze een soort kieuwen. Deze schildpad gebruikt zijn tong en keel niet alleen om te slikken, maar hij ademt er ook mee.

Dat is heel knap van die schildpad, maar ook heel scherpzinnig opgemerkt van die biologen. Uiteindelijk zijn misschien de hersens nog wel de meest veelzijdige onderdelen van mens en dier.