Citigroup biedt de ECB een alternatief

Citigroup heeft een plan bekendgemaakt om de obligatiemarkten van de eurozone te deblokkeren. In plaats van staatsobligaties te kopen denkt de Amerikaanse bank dat de Europese Centrale Bank de waarde van die obligaties zou moeten garanderen. Het voorstel zal het Europese schuldenprobleem niet oplossen, maar het lijkt een veiliger manier voor de centrale bank om de markten te steunen.

De ECB wil het marktvertrouwen herstellen door als noodopkoper van staatsobligaties op te treden. De interventie heeft al wat vroege succesjes geboekt. De obligatiekoersen zijn niet verder gedaald. Maar de ECB riskeert hogere inflatie door geld in de economie te pompen, dus moet zij haar aankopen neutraliseren door het geld weer van de markt te halen. Nu doet zij dat door deposito’s van banken aan te trekken.

Hoe meer obligaties de ECB koopt, des te meer zij er in de toekomst weer op de markt zal moeten zien te slijten. Dat moet beleggers ervan weerhouden om staatsobligaties te kopen, waardoor de crisis wordt verlengd.

Het plan van Citigroup kan hetzelfde resultaat te bereiken als het obligatie-aankoopprogramma van de ECB, maar zonder een paar fouten te maken. De Amerikaanse bank denkt dat de centrale bank een deel van de fondsen die zij heeft geoormerkt moet gebruiken om zekerheid te bieden tegen een staatsbankroet.

In plaats van staatsobligaties te verkopen aan de ECB zouden beleggers van tevoren een premie betalen, gevolgd door vaste jaarlijkse vergoedingen. Als het land in kwestie failliet zou gaan, zou de ECB de obligaties tegen de nominale waarde overnemen.

Banken kunnen zich nu al verzekeren tegen een staatsbankroet door zogenoemde ‘credit default swaps’ te kopen. Op grond van het plan van Citigroup zou de verzekering door de ECB echter worden gesubsidieerd. Deze aanpak lijkt op het obligatie-aankoopprogramma van de ECB. Het zou beleggers meer vertrouwen geven in staatsschulden, en banken in staat stellen hun risico’s omlaag te brengen. Maar anders dan bij het huidige plan zou de ECB niet zoveel geld in de economie pompen. Uiteraard zou de ECB, net als bij de obligatie-aankopen, een deel van het risico van een staatsbankroet op zich laden en aansprakelijk worden gesteld als een eurozone-lidstaat failliet gaat.

Het voornaamste doel van de ECB is het scheppen van ruimte voor overheden om hun problemen op te lossen. Garanties kunnen een elegantere manier zijn om dit te bereiken dan het opkopen van staatsobligaties. Als de markten weer naar behoren functioneren, moet het risico van een staatsbankroet worden aangepakt.

Neil Unmack