Overname AIA door Prudential een dubbeltje op zijn kant

Tidjane Thiam is aan het koorddansen. Geconfronteerd met verzet van zijn aandeelhouders probeert de topman van het Britse verzekeringsconcern Prudential opnieuw te onderhandelen over de overeenkomst ter waarde van 35,5 miljard dollar (28,6 miljard euro) die hij heeft gesloten over de overname van AIA, de Aziatische dochteronderneming van AIG (American International Group). Een lagere prijs zou niet alle twijfels wegnemen over de ambitieuze expansieplannen van Prudential, maar als de voorwaarden niet worden gewijzigd, lijkt de deal schipbreuk te zullen lijden.

Een prijsverlaging zou voor beide partijen zinvol zijn. Prudential heeft de steun van ten minste 75 procent van de aandeelhouders nodig, die mogen stemmen op de vergadering van 7 juni. Ervan uitgaande dat 60 procent daadwerkelijk gaat stemmen, betekent dit dat de overeenkomst kan worden gedwarsboomd door aandeelhouders die 15 procent van alle aandelen van het concern vertegenwoordigen. De voornaamste zorg van beleggers over de overname is de prijs, die een veel hogere waarde toekent aan de Aziatische activiteiten van AIG dan de markt over heeft voor de snelgroeiende activiteiten in de regio van Prudential zelf. Een prijsverlaging kan sommige beleggers ertoe aanzetten van gedachten te veranderen.

AIG heeft eveneens een motief om opnieuw te onderhandelen. Een verlaging van de prijs naar zo’n 30 miljard dollar zou de Amerikaanse verzekeraar weliswaar minder geld en andere middelen opleveren om de Amerikaanse belastingbetaler mee terug te betalen. Maar als de deal mislukt, zou AIG de plannen voor een beursgang van de dochter nieuw leven moeten inblazen. In de huidige onzekere marktomstandigheden zal de waardering vrijwel zeker lager uitvallen dan het bod van Prudential. Bovendien zou AIG aanvankelijk slechts in staat zijn een minderheidsbelang in AIA te verkopen.

Een prijsverlaging zou niet alle zorgen over de transactie wegnemen. Prudential zou nog steeds voor de aanzienlijke uitdaging staan om een grotere Aziatische concurrent te absorberen en tegelijkertijd de plaatselijke toezichthouders en de lokale verkoopafdelingen van AIG gerust te stellen.

De gebrekkige aanpak door Thiam van de transactie tot nu toe heeft beleggers weinig vertrouwen gegeven in zijn vermogen om dit voor elkaar te krijgen. Intussen heeft de raad van commissarissen van Prudential bewezen niet in staat te zijn de ambitieuze topman in te tomen. Of de deal nu doorgaat of niet, het ondernemingsbestuur van Prudential zal nodig moeten worden herzien.

Tot nu toe hebben de aandeelhouders een onaantrekkelijke keuze voorgelegd gekregen: steun een dure en riskante overeenkomst, of stort het concern in een strategische crisis. Een verlaging van de overnameprijs naar zo’n 30 miljard dollar kan de risicobalans doen omslaan in het voordeel van de deal. Maar als de onderhandelingen geen betekenisvolle prijsverlaging opleveren, moeten de aandeelhouders niet aarzelen de overeenkomst af te wijzen.