'Thiemo is het grootste talent dat Nederland voortbracht'

Thiemo de Bakker bereikte gisteren de derde ronde op Roland Garros. Volgens ex-manager Richard Krajicek heeft hij meer talent dan al zijn voorgangers. Maar hij kan niet achteroverleunen.

Voor Richard Krajicek komen de goede prestaties van Thiemo de Bakker niet uit de lucht vallen. Anderhalf jaar lang was de voormalig Wimbledonkampioen de manager van het 21-jarige tennistalent, dat zich gisteren voor de derde ronde op Roland Garros plaatste door een zege op Spanjaard Guillermo Garcia Lopez: 6-3, 3-6, 7-6 en 7-5. Krajicek beschouwt hem als „het beste wat Nederland op tennisgebied heeft voortgebracht”. En geeft hem als ervaringsdeskundige een wijze raad mee: niet achteroverleunen.

Wat houdt het werk van een tennismanager precies in?

„Bij het woord ‘manager’ denken mensen al snel aan iemand die contracten afsluit. Maar in de internationale tenniswereld is dat soort zaken voorbehouden aan agents. Een manager stippelt de carrière van tennissers uit. En dat deed ik ook in zijn geval.”

Waarom werd de samenwerking begin vorig jaar beëindigd?

„Thiemo had geld nodig. En juist op dat moment bood de manager van Novak Djokovic aan hem te sponsoren. Hij zou geld krijgen en een coach, het klonk aanlokkelijk. Helaas voor Thiemo werd de samenwerking na een paar maanden stopgezet [hij wordt nu vertegenwoordigd door Ken Meyerson]. Thiemo kreeg niet het geld waar hij op hoopte. Maar dat neemt niet weg dat hij het grootste talent is dat dit land heeft voortgebracht.”

Beter dan Tom Okker, Betty Stöve en uzelf?

„Ja. Wat die jongen op zeventienjarige leeftijd heeft gepresteerd, heeft niemand voor of na hem gedaan. Nummer één van de junioren, Wimbledonkampioen. Dat hij daarna een paar jaar niet uit de verf kwam als tennisser, doet niets af aan zijn goede prestaties.”

Kunt u hem eens met uzelf vergelijken op die leeftijd?

„Bij de junioren was ik geen uitblinker. Ik had geen verwachtingen, geen geld. Thiemo had goede contracten als juniorenkampioen: bij Adidas, bij Head. Die jongen verdiende redelijk wat geld. Hem werd een gouden toekomst voorspeld. Oké, ik had misschien het predicaat ‘talent’, maar werkte er wel keihard voor. Als iedereen op vakantie was, trainde ik in de bergen in Oostenrijk.”

Hem komt het aanwaaien?

„Nee, dat wil ik niet zeggen. Hij heeft nu door dat hij er hard voor moet werken. Dat dat even duurde heeft met zijn overgang naar het profcircuit te maken. Als juniorenkampioen won hij partijen zolang hij maar een beetje gas gaf. Een houding waarmee je het als senior niet redt. Daar kun je goed spelen en toch verliezen. Over dat soort zaken probeerde ik met hem te praten. Samen met Rohan Goetzke [technisch directeur tennisbond] en Jan Siemerink [Davis-Cupcaptain]. Die hebben veel in zijn carrière geïnvesteerd.”

Tennis is een vak. Hoe moeilijk is het voor jonge talenten het zo te benaderen?

„Zelf had ik daar vooral het eerste half jaar als prof problemen mee. Ik moest veel trainen, speelde weinig toernooien. Ik besloot mijn vwo niet af te maken, terwijl ik nog lang niet tot de top behoorde. Dat legt druk op je. Zeker als je geen gouden toekomst voorgespiegeld wordt.”

De verwachtingen ten aanzien van zijn persoon zijn hooggespannen. Kan hij daar wel mee omgaan?

„Door het winnen van de juniorentitel op Wimbledon leerde hij al vroeg met druk omgaan. Je ziet het ook aan zijn resultaten van de laatste tijd; vier challengers in een jaar winnen doe je niet zomaar. Dat vind ik persoonlijk knapper dan zijn halvefinaleplaats van vorige maand in Barcelona. Iedereen kan wel een goed resultaat behalen, maar hij kan all the way gaan.”

Wat zijn zijn sterke punten?

„Thiemo heeft een big game. Zijn service is waanzinnig goed. Zijn forehand is een sterk wapen – geworden. Voorheen was zijn backhand beter, maar dat is veranderd. Alleen conditioneel kan het beter. Ik heb zijn partij tegen Patience [in de eerste ronde] niet gezien, maar hoorde dat hij zich in de vierde set niet zo goed meer bewoog.”

Tennis is een product. Hoe zet je het product-De Bakker in de markt?

„Het grappige is dat ik twee jaar geleden als zijn manager met Adidas sprak over een verlenging van zijn contract. Toen hadden ze geen interesse. Nu wel. Daaraan zie je dat het snel kan gaan. En dat heeft weer alles te maken met het feit dat hij nu wedstrijden wint. Laat zien dat hij hard wil werken. Dan komen de kansen vanzelf.”

Hij heeft geen vaste coach en zegt daar ook geen haast mee te hebben. Is dat verstandig?

„Ik vind dat hij een vaste trainer moet krijgen, maar het moet wel een goede zijn. En die mogelijkheid komt – nu hij meer geld verdient – langzaam binnen handbereik. Drie, vier maanden geleden had hij het geld niet om iemand van naam in te huren. Nu kan hij zijn lijstje uitbreiden.”

Volgens sommigen heeft hij de X-factor. Kunt u zich daar wat bij voorstellen?

„Nou ja, hij heeft een paar wapens. Dat is altijd fijn. Maar belangrijker is dat hij toernooien kan winnen. Voor de X-factor is dat minstens zo belangrijk.”

U was ooit nummer vier van de wereld. Wat voor advies kunt u hem meegeven?

„Wees niet snel tevreden tijdens toernooien. Houd altijd het gevoel dat je meer kunt bereiken. Of dat betekent dat je niet mag genieten? Nee, maar liever na afloop.”