Privacy kost Facebook vrienden

Aanschouw de macht van Facebook. Ongeveer een maand geleden startte een van de gebruikers van de sociale netwerksite een discussieforum met de naam ‘Nee, ik wil niet vanaf 10 juli 2010 3,98 dollar per maand betalen voor Facebook!’ Binnen een paar weken hadden meer dan 825.000 mensen hun steun betuigd aan deze campagne. Het enige probleem was dat de hele zaak op een misverstand bleek te berusten: Facebook is helemaal niet van plan om geld te gaan vragen.

Dit is het perfecte voorbeeld van het zogenoemde ‘netwerkeffect,’ dat zowel de grootste kracht als de potentiële achilleshiel is van Facebook. In zijn meest positieve vorm werkt het als volgt: hoe meer mensen zich bij Facebook aansluiten, hun informatie delen en vrienden maken, des te aantrekkelijker de site wordt. Hierdoor ontstaat als het ware een virtuele toegangsdrempel tot een sector waar conventionele drempels – in theorie althans – heel erg laag zouden moeten zijn.

Maar zoals de campagne om weerstand te genereren tegen een vermeend plan van Facebook om geld te gaan vragen illustreert, kan het netwerkeffect ook negatieve gevolgen hebben. De kracht van de verbindingen van Facebook, en het gemak waarmee de gebruikers informatie delen, zorgt er feitelijk ook voor dat de tekortkomingen worden uitvergroot. Nergens zijn die duidelijker zichtbaar geworden dan op het terrein van privacy.

Veel gebruikers van de site waren niet op de hoogte van recente wijzigingen van de privacy-instellingen, waardoor persoonlijke gegevens konden worden gedeeld met andere sites dan Facebook. Maar vrijwel onmiddellijk verspreidden zich ‘status updates,’ e-mails en berichten over het netwerk, waarin vaak woede en teleurstelling werd geuit over de schijnbaar heimelijke beslissing van het management van Facebook en oprichter Mark Zuckerberg. Anderen instrueerden hun vrienden hoe ze de instellingen moesten veranderen om de nieuwe functie uit te schakelen.

Deze uitbarsting van verontwaardiging, die mogelijk werd gemaakt door het netwerk zelf, is nu uitgegroeid tot een serieuze bedreiging. Zozeer zelfs dat Facebook de doorgevoerde veranderingen heeft moeten terugdraaien, een ingreep die vrijwel zeker zal leiden tot een vertraging van pogingen om geld te verdienen met de site. De wijzigingen die gisteren werden doorgevoerd, kunnen wellicht de grootste zorgen onder de gebruikers van Facebook wegnemen – en misschien voorkomen dat de duizenden die hebben gedreigd op 31 mei ‘digitale zelfmoord’ te plegen, hun voornemen uitvoeren.

Maar dankzij het netwerkeffect ligt het voor de hand dat onhandige managementbeslissingen over de manier waarop de informatie van gebruikers wordt behandeld, Facebook vrienden zullen blijven kosten.

Rob Cox

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com