Van een goed nest naar de cel in Peru

Vijftien jaar zat de Amerikaanse activiste Lori Berenson gevangen in Peru. Vandaag komt ze voorwaardelijk vrij.

Ze kwam uit New York en uit een goed nest. Beide ouders doceerden aan universiteiten, als tiener deed ze vrijwilligerswerk en later studeerde aan het prestigieuze Massachusetts Institute for Technology (MIT). Maar toen Lori Berenson in 1995 gearresteerd werd in een bus in Lima, de hoofdstad van Peru, moest ze terecht staan voor het helpen van een linkse guerrillabeweging bij plannen om leden van het parlement van Peru te gijzelen.

Haar zaak kreeg in de Verenigde Staten, en ook daarbuiten, veel aandacht. De jonge vrouw, destijds 26, had zich in Peru voorgedaan als journalist en werkte samen met een fotograaf (tegelijk met haar gearresteerd), die de vrouw bleek te zijn van een van de leiders van de marxistische opstandelingengroep Túpac Amaru (MRTA). Deze groep was minder gewelddadig dan het maoïstische Lichtend Pad, maar werd door de regering niettemin als terroristische organisatie beschouwd. Berenson werd wegens verraad veroordeeld tot levenslang – later omgezet in twintig jaar cel.

Maar nadat een Peruaanse rechter gisteren haar voorwaardelijke vrijlating gelastte, wordt Lori Berenson, inmiddels 40 jaar, vandaag naar verwachting vrijgelaten – samen met haar vorig jaar in gevangenschap geboren zoontje Salvador. De vader van het jongetje is een voormalige medegevangene, en oud-lid van de MRTA, de inmiddels opgeheven rebellenbeweging. Na een intensieve brievenwisseling trouwde Berenson in 2003 met de man, die na zijn vrijlating haar advocaat werd. Inmiddels zijn ze weer gescheiden.

Berenson, die tijdens haar berechting met haar vuist in de lucht riep: „Er zijn geen misdadige terroristen in de MRTA, het is een revolutionaire beweging”, heeft jarenlang haar onschuld volgehouden en ontkend de wapens opgenomen te hebben. Ze zou een politieke gevangene zijn van het bewind van toenmalig president Fujimori, die een harde strijd tegen de opstandelingen voerde. Tegenover de rechter zou ze nu wel hebben toegegeven dat ze zich niet had moeten inlaten met activiteiten van de MRTA.

Haar ouders, die allebei hun baan opgaven om actie te voeren voor vrijlating van hun dochter, reageerden gisteren opgetogen op het besluit. Berenson zal zich nog vijf jaar iedere maand bij de Peruaanse autoriteiten moeten melden.