Poetin zet staalsector onder druk

Vladimir Poetin is uitgevallen tegen de metaalproducenten. De Russische premier heeft ze beticht van oneerlijke prijsstelling. Er is een mededingingsonderzoek ingesteld tegen Evraz, een toonaangevend staalconcern. Maar dat onderzoek zegt waarschijnlijk meer over de sterke lobbykracht van de kopers dan over concurrentievervalsend gedrag.

Poetin wil de resultaten van onderzoek dan ook niet afwachten. Hij heeft de geplande prijsstijgingen van metalen omschreven als „onbegrijpelijk”. En warempel, de Russische mededingingsautoriteit kondigde onmiddellijk een onderzoek tegen Evraz aan. De aandelenkoers van het bedrijf daalde met vijf procent, en ook andere Russische staalproducenten werden getroffen.

Het verhaal klinkt bekend. Twee jaar geleden, toen Poetin kolen- en staalproducent Mechel beschuldigde van het maken van prijsafspraken, slaagde hij erin binnen één dag 40 procent van de beurskoers te laten verdampen, waardoor de hele Russische markt in de verdrukking kwam. Beleggers hebben geleerd dat een scherpe terechtwijzing door Poetin niet hel en verdoemenis hoeft te betekenen, maar het jongste voorbeeld is nog steeds slecht nieuws voor de staalproducenten.

In wezen lijken de Russische staalprijzen nog aan de betrekkelijk lage kant. De prijzen stijgen in samenhang met de mondiale markt, maar Troika Dialog zegt dat heet gerold staal, een soort staal dat als graadmeter voor de markt fungeert, in Rusland nog steeds 25 procent minder kost dan in Europa.

Maar Poetin is waarschijnlijk minder geïnteresseerd in zulke factoren dan in de moeilijke situatie waarin grote staalafnemers als autoproducenten verkeren. Die klagen nu bij de regering over plannen voor verdere prijsstijgingen van 10 tot 30 procent. Onenigheid over de prijzen heeft een andere staalproducent, Severstal, ertoe aangezet de leveranties aan Avtogaz, Ruslands grootste autoproducent, op te schorten.

Het onrustbarende van deze incidenten is de implicatie dat de persoonlijke interventies van Poetin de drijvende kracht zijn achter het Russische mededingingstoezicht, net als veel andere zaken in het land. Poetin lijkt mededingingsonderzoeken te beschouwen als een vorm van industriebeleid. Hij verwacht dat de metaalbaronnen die het goed doen hun minder fortuinlijke kameraden uit de brand zullen helpen. Zij zullen deze boodschap zeker begrijpen en hun prijsstijgingen matigen om in een goed blaadje bij Poetin te blijven.

In Rusland doen de wensen van de machtige premier er vaak meer toe dan louter economische overwegingen.

Jason Bush

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen:www.breakingviews.com