Een groter talent dan Richard zelf

Richard Krajicek was anderhalf jaar manager van Thiemo de Bakker.

De voormalig tennistopper denkt dat De Bakker ver kan komen op Roland Garros.

Voor Richard Krajicek komen de goede prestaties van tennisser Thiemo de Bakker niet uit de lucht vallen. Anderhalf jaar lang was de voormalig Wimbledonkampioen de manager van het 21-jarige talent, dat zich vandaag voor de derde ronde op Roland Garros kan plaatsen.

Wat houdt het werk van een tennismanager in?

„Bij het woord ‘manager’ denken mensen al snel aan iemand die contracten afsluit. Maar in de internationale tenniswereld is dat soort zaken voorbehouden aan agents. De manager stippelt de carrière van tennissers uit. Dat deed ik ook.”

Waarom werd de samenwerking begin vorig jaar beëindigd?

„Thiemo had geld nodig. En juist op dat moment bood de manager van Novak Djokovic aan hem te sponsoren. Hij zou geld krijgen en een coach. Het klonk allemaal heel aanlokkelijk. ‘Doen’, zei ik tegen hem. Helaas voor Thiemo werd de samenwerking na een paar maanden stopgezet. Hij kreeg niet het geld waar hij op hoopte. Maar dat neemt niet weg dat hij het grootste talent is dat dit land heeft voortgebracht.”

Kun je dat uitleggen?

„Wat die jongen op zeventienjarige leeftijd heeft gepresteerd, heeft niemand voor of na hem gedaan. Nummer één bij de junioren, Wimbledonkampioen. Dat hij daarna een paar jaar niet uit de verf kwam, doet niets af aan zijn goede prestaties.”

Vergelijk hem eens met jezelf op die leeftijd.

„Bij de junioren was ik geen uitblinker. Ik had geen verwachtingen, geen geld. Thiemo had goede contracten als juniorenkampioen: bij Adidas, bij Head. Die jongen verdiende redelijk wat geld. Hem werd een gouden toekomst voorspeld. Oké, ik had misschien het predicaat ‘talent’, maar werkte er wel keihard voor. Als iedereen op vakantie was, trainde ik in de bergen in Oostenrijk.”

Hem komt het aanwaaien?

„Nee, dat wil ik niet zeggen. Hij heeft nu door dat hij er hard voor moet werken. Dat dat even duurde heeft met zijn overgang naar het profcircuit te maken. Als juniorenkampioen won hij alle partijen – zolang hij maar een beetje gas gaf. Een houding waarmee je het als senior niet redt. Daar kun je goed spelen en toch verliezen.”

‘Thiemo heeft op tijd het licht gezien’, heb je ooit gezegd. Weet je nog wanneer het omslagpunt kwam?

„In het voorjaar van 2009 speelde ik een partijtje tennis in het nationale trainingscentrum in Almere. Ik had Thiemo al een paar maanden niet gezien. Toevallig had hij daar een oefensessie met zijn toenmalige coach John van Lottum. Wat mij opviel was de intensiteit waarmee hij trainde, dat had ik niet eerder bij hem gezien.”

De verwachtingen in Parijs zijn hooggespannen. Hoe gaat hij daarmee om?

„Door het winnen van de juniorentitel op Wimbledon leerde hij al vroeg met druk omgaan. Dat dat zich nu uitbetaalt zie je aan zijn resultaten; vier challengers in een jaar winnen doe je niet zomaar. Dat vind ik persoonlijk knapper dan zijn halvefinaleplaats van vorige maand in Barcelona. Iedereen kan een goed resultaat bereiken, maar híj kan all the way gaan.”

Tennis is een product. Hoe zet je het product De Bakker in de markt?

„Het grappige is dat ik twee jaar geleden als zijn manager met Adidas sprak over een verlenging van zijn contract. Toen hadden ze geen interesse. Nu wel. Daaraan zie je dat het snel kan gaan. En dat heeft er weer alles mee te maken dat hij nu belangrijke wedstrijden wint. Laat zien dat hij hard wil werken. Mensen wisten dat hij talent had. Maar als hij vervolgens laat zien dat hij er veel voor over heeft, komen de kansen.”

Wat kunnen wij de komende maanden van hem verwachten?

„In Parijs kan hij ver komen. Mocht hij de derde ronde halen, dan speelt hij tegen Tsonga. Die moet hij kunnen verslaan, want dat heeft hij eerder gedaan [in Barcelona]. Op Wimbledon wordt het een ander verhaal; Thiemo is nog niet zo goed op gras.”

Je was ooit nummer vier van de wereld. Wat voor advies kun je hem meegeven?

„Wees niet snel tevreden tijdens toernooien. Houd altijd het gevoel dat je er nóg meer uit kunt halen. Of dat betekent dat je niet mag genieten? Nee, maar bewaar dat liever voor na het toernooi.”