'We bleven auto's verkopen, een wonder'

Sportwagenfabrikant Spyker nam begin dit jaar de noodlijdende Zweedse automaker Saab over van GM. Topman Muller is zeker van een ommezwaai.

Ondernemer Victor Muller houdt van een grapje. Weet iedereen dat ‘to Koenigsegg you’ inmiddels een uitdrukking is in Zweden? Het betekent: ‘plotseling verdwijnen’. Muller bedacht zelf een variant. „To Spyker you betekent ‘altijd winnen’.”

Eind januari kocht topman Victor Muller van de kleine Nederlandse sportwagenfabrikant Spyker de veel grotere Zweedse autoproducent Saab. Het Zweedse Koenigsegg, ook een fabrikant van sportauto’s, was plotseling afgehaakt en Muller wist over de hele wereld financiers te verzamelen die 1 miljard dollar (796 miljoen euro) bij elkaar brachten om het bedrijf te kopen van het Amerikaanse moederbedrijf General Motors (GM).

Dat was niet moeilijk, zegt Muller in zijn Spyker-fabriek in Zeewolde. Hij hoefde nauwelijks te overtuigen. Want het is volgens hem eenvoudig te zien dat Saab een prachtige toekomst heeft. Maar Muller is dan ook een rasoptimist. Zegt iedereen dat Saab de afgelopen jaren geen winst gemaakt heeft? Onzin, zegt Muller. „Gewoon niet waar.” Het probleem was volgens hem dat elk onderdeel van Saab dat winst maakte geconsolideerd werd in de cijfers van GM.

Of hij dan cijfers kan laten zien waaruit blijkt dat Saab wel degelijk winstgevende periodes heeft gehad de afgelopen tien jaar? Nee, dat kan Muller niet, door hetzelfde probleem. „Dat zit dus allemaal in de cijfers van GM.”

Maar dat hij met Saab in 2012 winst gaat maken, staat voor Muller vast. Als de Zweedse autofabrikant circa 120.000 auto’s in een jaar verkoopt, zijn de kosten eruit. En dat zal het bedrijf volgens Muller makkelijk redden – ondanks dat de verkoop van Saab de afgelopen jaren alleen maar is afgenomen. In 2006 verkocht Saab 125.000 auto’s, in 2008 78.000.

Klopt, zegt Muller, maar eigenlijk waren dat heel goede verkoopaantallen. Want Saab heeft de afgelopen dertien jaar geen enkel nieuw model op de markt gebracht. „Dus elk jaar stond daar weer hetzelfde model in de showroom. Als je logisch nadenkt, waarom zou je na vijf jaar weer hetzelfde model kopen?” Het waren volgens Muller modellen die door General Motors werden uitgemolken. „Toch bleven we auto’s verkopen. Dat is een wonder. En het geeft aan hoe trouw onze klanten zijn.”

Met nieuwe Saab-modellen op de markt verwacht, nee, weet Muller zeker dat Saab veel meer auto’s zal verkopen dan de afgelopen jaren. Het eerste nieuwe model, de 9-5, komt in juni op de markt. Muller wil dan gaan concurreren met merken als Audi en BMW.

Op de laatste aandeelhoudersvergadering van Spyker zei u dat deze deal voor Spyker ook heel goed is. Wat levert het Spyker op?

„Het is niet goed, het is briljant voor Spyker. Ineens hebben we er een heel dealernetwerk bij. Saab-dealers die nu ook Spykers in de showroom zetten, zoals in Parijs en in Frankfurt. Met Spyker deden we er tien jaar over om 35 dealers te krijgen. Nu hebben we er in een klap heel veel bij gekregen.”

Maar mensen die een Saab kopen, hebben meestal niet het geld om een Spyker te kopen. Toch?

„Dat klopt, maar dat is geen bezwaar. Het gaat erom dat het dealers zijn met verstand van zaken, hart voor auto’s en een netwerk. Ze moeten een rolodex hebben waar mensen in staan die ze kunnen benaderen die wél een Spyker kunnen kopen.”

Sommige aandeelhouders vreesden dat u met de koop van Saab wel klaar zou zijn met Spyker. Is dat zo?

„Spyker moet op afzienbare termijn, en daarmee bedoel ik in 2012, winstgevend zijn. En ik denk dat Saab Spyker daar ontzettend bij gaat helpen. De distributie, de inkoop van onderdelen, testen, de inkoop van techniek, dat is allemaal veel goedkoper geworden voor Spyker. En lukt het dan nog niet , tja, dan is er denk ik geen plaats voor Spyker in de markt.”

Op welke markten gaat Saab zich richten?

„De belangrijkste markten zijn Zweden, Groot-Brittanië en Amerika.”

En de Russische markt wellicht?

„Die kan interessant zijn.”

Met de hulp van bankier Vladimir Antonov, die eerder ook grootaandeelhouder van Spyker was?

„Ja, hij biedt mogelijk kansen.”

Voorwaarde voor General Motors om Saab aan Spyker te verkopenwas dat Antonov zijn belang in Spyker moest verkopen. Klopt het dat hij u vervolgens privé heeft gefinancierd om Saab te kopen?

„Klopt. Antonov heeft mij voor 100 procent gefinancierd. Ik leende van hem de 74 miljoen dollar die wij voor de overname contant aan GM moesten betalen. Dat wisten de Amerikanen overigens ook. Daarom sloeg het ook nergens op. Ik vond het een totaal onzinnige discussie. Hij werd volkomen ten onrechte geassocieerd met crimineel geld en witwassen.”

Wanneer is te zien hoe het nieuwe bedrijf van Saab en Spyker het doet?

„Eind augustus komen de eerste cijfers van het nieuwe bedrijf.”

U bent een zakenman, een dealmaker. Als het u lukt om Saab in 2012 winstgevend te maken, bent u dan klaar?

„We hebben plotseling een bedrijf met een omzet van 2 miljard euro. Als we in de komende twee tot drie jaar de doelstelling realiseren, dan is zijn er geen grenzen meer. Dan is the sky the limit. Ik denk dat ik nog jarenlang met veel plezier aan Saab zal werken.”