En dan is er Smits

Zou Marcel Smits nog even een briefje naar Ton Risseeuw gestuurd hebben? Met als mededeling: nu ben ik het lekker toch. Met de groeten uit Chicago.

Deze week werd de Nederlander benoemd als bestuursvoorzitter van het Amerikaanse voedingsmiddelenconcern Sara Lee. Tijdelijk dan. Hij neemt de positie waar nu Brenda Barnes uitgeschakeld is door ziekte.

Smits werkt pas sinds oktober bij het bedrijf, dat zijn hoofdkantoor heeft in Chicago en onder meer eigenaar is van Douwe Egberts. Hij is een voorbeeld van de moderne jobhoppende topmanager. Na in de jaren tachtig en negentig in dertien jaar te zijn opgeklommen bij Unilever werd hij financieel topman van winkelconcern VendexKBB. Dat hielp hij in 2004 verkopen aan opkoopfondsen, waarna hij direct vertrok naar KPN.

Bij het telecombedrijf had hij Ad Scheepbouwer willen opvolgen. Tussen hem en andere kroonprinsen zou vorig jaar een strijd zijn uitgebroken, zo reconstrueerde Het Financieele Dagblad onlangs. Smits stapte in mei 2009 op verzoek van de commissarissen op. Begin dit jaar volgde zijn collega Stan Miller. Op de aandeelhoudersvergadering noemde president-commissaris Ton Risseeuw de analyse van een bloedige machtstrijd „een mening”.

Smits is er niet slechter van geworden. Hij kreeg van KPN een gouden handdruk (575.000 euro) plus een deel van zijn aandelenbonus (890.961 euro). Bij Sara Lee ontving hij dit jaar een aandelenpakket ter waarde van 1,35 miljoen dollar. Hij kan een kwart van de aandelen tegemoet zien als hij specifieke prestaties behaalt, de rest krijgt hij automatisch als hij op 31 augustus 2012 nog in dienst is.

Smits hoort zo bij een nieuwe generatie Nederlands toptalent dat daadwerkelijk tussen Nederlandse en internationale bedrijven heen een weer hopt. Met Jean-Marc Huet die hielp Numico te verkopen, bij het Amerikaanse Bristol Myers Squib werkte en sinds begin dit jaar de financiële topman is van Unilever. Met Marc Bolland, die van Heineken overstapte naar de Britse supermarktketen Morrisson en nu de baas is bij Marks & Spencer. Of Marijn Deckers, die zijn hele loopbaan in de VS werkte en vorig jaar door het Duitse Bayer als topman werd binnengehaald.

Nu is een benoeming bij Sara Lee voor een Nederlander minder opvallend. Smits’ voorganger als financieel directeur was Theo de Kool. Cor Boonstra was er ooit topman en er zitten nog twee Nederlanders in het bestuur. Logisch, want de internationale tak was lang in Utrecht gevestigd.

Maar Smits speelt zich als interim-topman in Chicago in de VS in de kijker. Hij is 49 jaar. Een volgende overstap kan altijd.

Daan van Lent