Zijn streken heeft hij in elk geval nog wel

Het niveau van Formule 1-coureur Michael Schumacher is niet wat het geweest is.

In Monaco werd hij gestraft voor een domme inhaalactie.

Bij een zevenvoudig wereldkampioen staan verafgoding en haat op gespannen voet met elkaar. De serie ongekende prestaties van Michael Schumacher staat buiten kijf. Je wint niet zomaar 91 Grote Prijzen en zoveel titels. Een van zijn beste eigenschappen bij de Scuderia Ferrari – hij veroverde er vijf kampioenschappen op rij – was dat hij de techniek volmaakt naar zijn hand zette.

Het betekende hard werken, urenlang met de technici discussiëren totdat de auto perfect op zijn rijstijl was toegesneden. Teamgenoten speelden noodgedwongen tweede viool. Na een onderbreking van drie jaar keerde hij terug. Niet voor het geld, maar omdat hij de uitdaging miste. De Scuderia werd voorgoed verlaten en hij ging terug naar Mercedes, waar Schumacher in de sportwagenracerij werd opgeleid tot toekomstig superster. Prestaties op het hoogste niveau ontbreken nog. Wat niet wil zeggen dat hij het vak is verleerd. De jonge garde is opgegroeid met computers, een grote hulp bij het moderne afstellen. Ook moest Schumacher wennen aan de manier waarop met de banden moet worden omgegaan. Tanken is er ook niet meer bij, wat de tactiek veranderde.

Over zijn enigszins verbleekte niveau maakte niet alleen zijn aanhang zich zorgen. Zijn ex-manager Willi Weber beseft dat zijn voormalige goudhaantje wat veren moest laten. De omstreden entrepreneur die in het rennerskwartier te boek staat als ‘mister 20 percent’ – hij streek sinds begin jaren negentig dat percentage aan commissie op aan Schumi’s verdiensten, wat hem niet onbemiddeld maakte – geeft de huidige situatie kernachtig weer. „De crisis heeft lange armen. Je vindt tegenwoordig gemakkelijker een maagd van vijftig dan een sponsor voor Michael.”

Het zag er bij de races buiten Europa niet rooskleurig uit voor de Duitse veteraan. Hij kon zijn draai niet vinden in de Mercedes. Zijn pogingen de auto aan te passen aan zijn manier van rijden betekenden dat hij een week vóór Monaco in Barcelona aantrad met een verlengd chassis. Vijf centimeter lijkt een kleine marge maar voor het eerst bleef Schumacher zijn teamgenoot Nico Rosberg, nog in het oude model, voor in de kwalificatie. In de wedstrijd hield hij regerend wereldkampioen Jenson Button af en kwam als vierde over de streep. „Aardig, maar het was niet wat ik me voorstel van de Formule 1”, analyseerde hij zijn terugkeer op het voorste plan. Schumacher is er nog lang niet. Button bekritiseerde de manier waarop de Duitser hem sneed. „Als ik niet had ingehouden, waren we tegen elkaar geknald.”

De terugkeer van Schumacher wordt onvermijdelijk gekoppeld aan zijn vroegere streken. Vier jaar geleden, zijn voorlaatste race in Monaco, simuleerde hij in de kwalificatie een crash om Fernando Alonso (destijds Renault) af te houden van poleposition. Schumi startte voor straf achteraan, maar rukte op naar de vijfde plaats. Een hele prestatie, want passeren is in Monaco even lastig als de bank verslaan in de mooiste gokzaal ter wereld. Pikant was de zege voor Alonso, de huidige Ferrari-kopman. Ook de manier waarop hij Damon Hill (1994) en Jacques Villeneuve (1997) van de piste ramde wordt hem nagedragen door zijn grootste vijanden, de Britse tabloids. Schumacher, nu 41, wil niets weten van dat pijnlijke verleden. Fouten en bedrog toegeven past niet in zijn optiek.

De vijfvoudig winnaar van de stratenrace zorgde na de kwalificatie voor een verstoring van de sfeer tussen hem en Rosberg. Schumacher beklaagde zich dat hij was opgehouden door Rosberg, waardoor hij de zevende startplaats had, één achter zijn ploeggenoot.

Vooraan beginnen is essentieel in Monaco. De Duitser verschalkte Rosberg bij de start en bleef hem de hele race voor. Achter de Ferrari van Alonso waren hun zevende en achtste plaats niet echt opwindend.

Schumacher en agressiviteit zijn synoniem, zo bleek ook in Monaco. De race eindigde na een incident achter de safety car, die voor de finish de pitstraat in moest. In een wanhoopspoging greep Schumacher in de laatste meters zijn kans en snoepte de zesde positie af van Alonso. Een omstreden en zinloze actie want inhalen mag pas na de finishlijn, in dit geval het einde van de race. De recordkampioen kreeg na afloop van de wedstrijdleiding een tijdstraf van twintig seconden en viel terug naar de twaalfde plaats.