Soorten die ontstonden tijdens Cambrische explosie bleven lang bestaan

Raadselachtige diersoorten die zich 540 miljoen jaar geleden ontwikkelden tijdens de Cambrische explosie hebben nog zeker 60 miljoen jaar doorgeleefd. Dat blijkt uit de ontdekking van meer dan 1.500 fossielen van sponzen, weekdieren, wormen en geleedpotigen in een stuk oude diepzeebodem in het zuidoosten van Marokko. Daardoor lijkt het er nu op dat de uitstervingsgolf aan het begin van het Ordivicium, 488 miljoen jaar geleden, minder massaal was dan steeds is aangenomen (Nature, 13 mei).

De Cambrische explosie was een cruciale fase in de evolutie waarin een enorme verscheidenheid aan levensvormen ontstond en weer uitstierf. Toen zijn ook dieren met harde schelpen of schilden ontstaan, en gebleven.

Op de vindplaats in Marokko zijn overigens ook soorten gevonden waarvan al bekend was dat ze nog lang hebben doorgeleefd na het Cambrium (542 tot 488 miljoen jaar geleden). Een voorbeeld daarvan zijn de trilobieten, geleedpotige zeedieren die pas 250 miljoen jaar geleden voorgoed verdwenen.

Paleontoloog Peter van Roy (Yale University) en zijn collega’s ontdekten in Marokko fossielen als Halkieria, een slakachtige met een maliënkolder van schubben, Marella, een geleedpotige met een kop vol achterwaarts gebogen uitsteeksels, en tal van andere fossielen die tot op heden vooral bekend waren uit de Burgess Shale, de beroemdste vindplaats van fossielen uit het Cambrium in British Columbia.

De Marokkaanse zeeorganismen zijn 480 tot 470 miljoen jaar geleden naar de bodem gezonken en bewaard gebleven doordat ze snel na hun dood bedekt werden door een laag modder.

De 1.500 gevonden fossielen, maximaal enkele centimeters lang, vertegenwoordigen meer dan vijftig verschillende soorten. De meeste zijn geplet, maar sommige wormen bleven in drie dimensies bewaard. Blijkbaar konden veel organismen uit het Cambrium zich handhaven tussen de diersoorten die in het daarop volgende Ordivicium ontstonden. Er is ook een nauwe verwant ontdekt van de nu nog levende degenkrab, 30 miljoen jaar ouder dan de oudst bekende fossielen tot nog toe. Michiel van Nieuwstadt