'Ik doe alles, behalve rijden'

In Monaco straalt de glitter en glamour af op de formule 1 topcoureurs. Achter de schermen kijkt Ho Pin Tung toe bij de gekste race van het seizoen.

Terwijl de Pool Robert Kubica en de Rus Vitaly Petrov met hun geel-zwarte Renaults over het legendarische straatcircuit trainen, staat de 27-jarige in Nederland geboren Chinees aan de kant als reserverijder. Hij maakt deel uit van een exclusieve sportwereld als derde coureur, bij Renault. Hij behoort tot het circus, maar heeft een minieme kans om op te treden. Tung zit in de wachtkamer. Het verlossende ‘hop in, Ho Pin’ is nog ver weg. De ambitieuze coureur met een scherpe, analyserende geest weet dat hij een zeldzame kans kreeg nadat hij eind verleden jaar op het circuit van Jerez in Spanje indruk maakte bij een test.

„Goed presteren was belangrijk voor mijn toekomst. Mijn snelheid was goed, evenals het contact met de technici. Het klikte meteen. Formule 1 is ingewikkeld. Niet alleen wat rijden betreft, maar ook om de juiste prestaties uit de auto te kunnen halen. Allemaal dingen die ik gauw door had.” Een modern stuur in de Grand Prix racerij verschaft een coureur met een wirwar aan knoppen en schakelaars mogelijkheden om tijdens het rijden de auto anders af te stellen. „Je kunt het gedrag voor een bocht beïnvloeden of problemen elimineren. Daar moet je met de technici aan werken, iets wat ik relatief snel door had.’’

Ho Pin genoot van iedere meter. „Als je na het weekeinde uit de auto stapt en de ingenieur zegt ‘it was impressive,’ dan geeft dat een goed gevoel.’’

De achtergrond van de in Velp opgegroeide Tung is interessant voor het team wegens de immense Chinese markt. „Ik vorm een brug tussen twee continenten. China kent sinds 2004 een Grand Prix. De mensen daar worden zich er meer van bewust wat formule 1 is.’’ Het helpt dat er voor het eerst een Chinees bij is betrokken.

Voor Tung en manager Bert Winkler was een racestoel de bedoeling. Dat mislukte. Kubica stond al onder contract, terwijl Petrov, verleden jaar tweede in de GP 2-klasse (opstap naar de eredivisie), een niet onaanzienlijke troef uitspeelde van tien miljoen euro sponsorgeld.

Tung is niet teleurgesteld. „Het is een unieke kans. Ik ben een jaar uit de GP 2 geweest, daar zit ik nu weer in. Voor mij is die plaats als derde man een belangrijke leercurve, omdat momenteel weinig wordt getest. Belangrijk is mijn kans om eventueel in die auto te stappen.’’ Wanneer er niets gebeurt met Kubica of Petrov, komt Tung dit jaar niet aan bod. Getest wordt door hem pas weer na de laatste wedstrijd.

Ho Pin is bij alle teambesprekingen en geeft zijn werk een positieve wending. „Ik doe alles wat de twee coureurs doen, behalve het rijden zelf. Helaas.’’

Zijn taak is paraat te zijn, mocht een van hen uitvallen. „Als het moment zich voordoet, ben ik er klaar voor.’’ Het verblijf in de luwte heeft iets wrangs. Pas als een van zijn teamgenoten is uitgeschakeld, kan hij instappen. In een wereld waarin drama zich als een onzichtbare sluipmoordenaar nestelt, wordt voor de gemoedsrust gegrapt over de mogelijkheid van malheur met de heren Kubica en Petrov. „Als iemand zaterdagochtend in bad uitglijdt en zijn been breekt of bij het verlaten van het hotel door een taxi wordt overreden, moet ik invallen.’’ Een pijnlijk onderwerp, zo beseft ook de F1-aspirant. „Ik ken mijn rol. Een goede kans me voor te bereiden op het moment dat het zover is.’’ Of dat ogenblik er ooit komt, hangt niet alleen af van Ho Pin.