The Great Debaters

Regie Denzel Washington dvd speelfilm ***

The Great Debaters speelt zich af in een kleine stad in Texas in de jaren dertig. Aan de plaatselijke universiteit geeft de Amerikaanse dichter en activist Melvin B. Tolson les. Tolson leidt ook het debat team van Wiley College, en het lukt zijn team grote en beroemde universiteiten te verslaan in debatteerwedstrijden. Dan wil zelfs een grote witte universiteit de uitdaging aangaan.

The Great Debaters is de tweede regie van acteur Denzel Washingon, die ook de hoofdrol speelt. Hij weet het waar gebeurde verhaal waardig en spannend over het voetlicht te brengen. ’t Is af en toe misschien wat al te Oprah Winfrey-achtig (Winfrey is ook een van de producenten) maar dat neemt niet weg dat dit een verhaal is waarvan je zou willen dat ieder kind het kent, net als dat van, bijvoorbeeld, Sophie Scholl. In Nederland werd geen markt verwacht voor The Great Debaters; de film, uit 2007, haalde hier de bioscoop niet en werd pas eind vorig jaar op dvd uitgebracht. Twee scènes zullen altijd bijblijven: die waarin een door Forest Whitaker gespeelde theoloog op een landweggetje het varken van een witte boer aanrijdt. En die waarin Tolson en zijn studenten bij een lynching terecht komen.

Het verhaal van de kleine zwarte universiteit die de grote witte universiteit verslaat is behoorlijk geromantiseerd. In werkelijkheid was het bijvoorbeeld niet Harvard maar de University of California die door Wiley College verslagen werd. En het is een beetje vreemd dat de debaters van Wiley altijd de progressieve kant van een stelling verdedigen.

Bianca Stigter