Ruud gaf nooit op

Is Clarence Seedorf een betere voetballer dan Ruud van Nistelrooy? Ik zou het niet durven beweren. Toch heeft Seedorf vier keer de Champions League gewonnen en twee keer de wereldbeker voor clubs, en tilde Van Nistelrooy niet één belangrijke internationale beker op. Je moet een beetje geluk hebben met die dingen – dat geven de erelijsten van de twee in 1976 geboren profs wel aan. Manchester United en Real Madrid regen de Europese bekers aaneen, maar niet in de jaren dat Van Nistelrooy daar speelde.

Met die indruk zag Van Nistelrooy zijn interlandcarrière deze week eindigen: het zat vaak niet mee. Van jongs af aan was het doordouwen geblazen. Of hij nu van de eerste divisie naar de eredivisie overstapte, van SC Heerenveen naar PSV of van PSV naar Manchester United: steeds fietste hij in tegen de wind die zei dat hij tekort kwam. Iedere keer trapte ‘Van the Man’ nog wat harder. Topscorer van de eredivisie, topscorer van de Premier League en de Primera Division: wat moet hij nog meer zeggen? De Brabander met de gulle lach staat met 56 goals tweede op de ranglijst van Champions Leaguetopscorers aller tijden. De kenners hebben ongelijk gekregen.

Wie zoveel doelpunten maakt tegen zoveel gestaalde defensies, kan ze overal maken. En kan alles winnen, wat hij niet deed. Te veel pech, zeker in Oranje. Jammer voor hem dat Patrick Kluivert beter in de ploegentactiek paste dan hij; jammer dat een blessure het EK 2000 in de weg stond; jammer dat Nederland het WK 2002 misliep; jammer dat bondscoach Van Basten hem onderwaardeerde; jammer dat de spits net niet snel genoeg herstelde van een blessure om mee te mogen naar Zuid-Afrika. Jammer, jammer, jammer.

Jammer – gek woord voor een populaire voetbalmiljonair van bijna 34. Vanwege het WK vertrok hij afgelopen winter van Madrid naar Hamburg: meer speelminuten moesten zijn kansen op een uitverkiezing vergroten. De Strafraumkünstler, zoals een Duitse commentator hem tijdens zijn debuut in de Bundesliga bejubelde, rende en knokte met de lust van een tiener. En scoorde. De bondscoach vond het niet genoeg. De man die nooit opgaf, werd bedankt. „Nu ik niet naar het WK ga”, zei hij in De Telegraaf, „denk ik dat mijn interlandloopbaan voorbij is.”

Zijn laatste goal voor Oranje, EK 2008, was typisch Van Nistelrooy. Schitterend dat hij vlak voor tijd 1-1 maakte tegen Rusland. Met zijn haast on-Nederlandse volharding zette hij de deur naar de halve finale weer open. Spijtig dat alle moeite in de verlenging voor niets bleek te zijn geweest. Aldus is zijn Oranjeloopbaan geëindigd: tijdens hard proberen.