BT lijkt het lek boven te hebben

De aandeelhouders van BT kunnen eindelijk feestvieren. Na twee jaren van teleurstellingen komt de Britse telecomreus nu alsnog zijn beloften na. BT maakte water door het gewicht van de in problemen verkerende divisie Global Services, toen Ian Livingston in 2008 het roer overnam als topman. Maar door de jongste serie jaarcijfers is het vertrouwen hersteld.

Het telecomconcern heeft de oorspronkelijke doelstellingen voor het afgelopen jaar overtroffen en geloofwaardige nieuwe doelstellingen voor de komende drie jaar geformuleerd. De omzet is met 2 procent afgenomen, waar een daling van 5 procent was verwacht. BT heeft ook bijna twee maal zoveel bezuinigd als voorgenomen, waardoor de winst vóór belastingen is gestegen met 6 procent.

Achter dit alles kan enig behoedzaam ‘management’ van de verwachtingen schuilgaan. Maar het is een grote vooruitgang dat de afschrijvingen bij de divisie Global Services een halt lijken te zijn toegeroepen, en dat de winstmarge van de divisie is gestegen van 0,1 procent een jaar geleden naar 7,7 procent in het vierde kwartaal. BT verwacht nu dat de omzetgroei in 2013 zal terugkeren en dat die groei daarna kan worden bestendigd door investeringen in supersnelle breedbandverbindingen. Deze investeringen moeten toenemen van 1 miljard pond (1,17 miljard euro) naar 2,5 miljard pond.

De ondubbelzinnige verbeteringen van de operationele prestaties moeten de zorgen van beleggers en de toezichthouder over het tekort bij het pensioenfonds van BT verzachten. Dat tekort daalde van 9 miljard pond een jaar geleden naar 7,5 miljard pond eind 2009. De toezichthouder onthoudt momenteel zijn goedkeuring aan een plan van BT om het gat in zeventien jaar tijd te dichten. Als de toezichthouder een versnelling afdwingt, moet BT die nu gemakkelijker kunnen financieren. De operationele verbeteringen bij BT zouden de toezichthouder echter gerust kunnen stellen dat het huidige saneringsplan toereikend is.

Er had zich geen duurzaam herstel van de beurskoers kunnen voordoen zonder bewijzen dat BT zijn operationele tekortkomingen had opgelost. De waardering van BT, op een niveau van slechts acht maal de verwachte winst – zelfs ná een koerssprong van 8 procent op 13 mei – lijkt nu aan de lage kant. Livingston kan zich de komende tijd richten op de grotere strategische uitdagingen voor BT, zoals de strijd met de concurrenten BSkyB en Virgin Media om marktaandeel in de betaaltelevisiesector. De mogelijke vooruitgang op dit front biedt hoop op een verdere koerswinst.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com