Eerzucht versus aanvalskracht

Fulham en Atlético Madrid spelen in Hamburg de finale van de Europa League. Beide ploegen schakelden topclubs uit, maar zijn in de nationale competitie middenmoters.

De voetbaltrainer van het jaar in Engeland, gekozen door de League Managers’ Association, is meestal die van de landskampioen. Maar mede door een oproep van Alex Ferguson van Manchester United gunden trainers uit de vier hoogste Engelse competities de titel dit seizoen aan hun collega Roy Hodgson van Fulham. De oudste profclub van Londen eindigde slechts als twaalfde in de competitie, maar speelt wel vanavond in Hamburg de finale van de Europa League tegen Atlético Madrid.

Hodgson (60) werd in december 2007 aangesteld als trainer om Fulham op het nippertje voor degradatie te behoeden. Met een relatief beperkt budget en een spelsysteem dat is gebaseerd op tactiek in plaats van fysiek leidde de voormalig bondscoach van Zwitserland, Verenigde Arabische Emiraten en Finland zijn ploeg het seizoen daarna naar de hoogste klassering in de clubgeschiedenis (zevende). Dit jaar versloeg de club in Europa gerenommeerde tegenstanders als Shakhtar Donetsk, Juventus, VfL Wolfburg en Hamburger SV.

De opkomst van Fulham is vooral te danken aan de excentrieke voorzitter Mohamed Al-Fayed, die afgelopen weekeinde nog het Londense luxewarenhuis Harrods verkocht aan Qatar Holding. De Egyptische zakenman nam de club over in 1997 met als doel het „Manchester United van het zuiden” te scheppen. Zijn kapitaalinjecties leidden tot de entree in de Premier League in 2001. Na de promotie investeerde hij vooral in overzeese spelers, zoals de Fransen Louis Saha en Steed Malbranque en doelman Edwin van der Sar, die destijds werd verlost van zijn reserverol bij Juventus.

Fulham mag op het veld een internationaal gezelschap zijn geworden, de club uit 1879 hecht aan Engelse tradities. Dat is vooral te zien aan het stadion aan de Theems, het krakkemikkige maar keurig onderhouden Craven Cottage. Toegangshekken, zitplaatsen en pisbakken zijn er in de clubkleuren zwart en wit geschilderd. Toen de club tussen 2002 en 2004 wegens een verbouwing uitweek naar het nabijgelegen Loftus Road, kwamen supporters in opstand. De plannen van onder meer Al-Fayed voor een nieuw, modern stadion zijn voorlopig uitgesteld.

Het huidige Fulham bestaat vooral uit spelers die bij grotere clubs niet zijn geslaagd, zoals Mark Schwarzer, Danny Murphy en Damien Duff. Hodgson speelt steeds in op hun bewijsdrang en houdt hen voor dat hij ze eenmaal in de finale niet meer kan helpen. „Coaches leiden spelers naar het water”, zei de Engelsman. „Ze drinken ervan, of springen eroverheen.”

Tegenstander Atlético Madrid heeft een rijkere historie. De club won in 1962 de Europese Cup voor bekerwinnaars. De finale tegen titelverdediger Fiorentina eindigde in 1-1, en in de beslissende herhalingswedstrijd won Atlético glorieus met 3-0. Sindsdien hebben Los Rojiblancos (de rood-witten) geen Europese prijs meer gewonnen. Vanavond kan de club in Hamburg uit de eeuwige schaduw van het grote Real Madrid kruipen en zelf weer voor even in de schijnwerpers staan. Volgende week kunnen de Madrilenen ook de Copa del Rey nog in de wacht slepen. Het zouden welkome successen zijn voor de club die negende staat in de Primera Division met nog één speelronde te gaan.

Grote druk rust op de schouders van sterspeler Diego Forlán. De spits is van groot belang voor Atlético. De Uruguayaan scoorde thuis de enige goal tegen Liverpool in de halve finales en in het uitduel in Engeland schoot hij Atlético in de verlenging naar de finale van de Europa League.

Sergio ‘Kun’ Agüero is de andere belangrijke aanvaller bij Atlético. Toen de jonge Agüero, getrouwd met de dochter van Argentijns bondscoach Diego Maradona, in 2006 overkwam van het Argentijnse Independiente werd hij in een adem genoemd met Lionel Messi. Maar waar Messi zich ontwikkelde tot de superster van Barcelona, bleven prijzen uit voor ‘de schoonzoon van God’ bij Atlético. Vanavond hoopt Agüero zijn eerste grote Europese prijs te winnen.

Atlético Madrid reisde maandag op volle oorlogsterkte af naar Hamburg. Een dag eerder dan gepland, om een eventuele stillegging van het vliegverkeer vanwege de aswolk voor te zijn. De ploeg van coach Quique Sánchez is van ver gekomen. Na in de groepsfase van de Champions League te zijn uitgeschakeld, stroomde de club door in de Europa League. Daarin versloeg Atlético Galatasaray, Sporting Lissabon, Valencia en Liverpool. Vanavond hoopt Atlético de internationale rol van de club weer een impuls te geven.

De finale van de Europa League begint om 20.45 uur.