Prijs van Harrods aan hoge kant

Het komt zelden voor dat een winkel van de hand wordt gedaan voor een bedrag van twee maal de jongste jaaromzet, maar zelfs de velen die de naam van het bedrijf spottend uitspreken, kunnen Harrods met goed fatsoen niet louter een winkel noemen. Harrods is met zijn buitengewone vestigingslocatie in het Londense Knightsbridge zowel psychologisch als fysiek geïsoleerd, omdat slechts weinig buurtbewoners zich klant kunnen noemen.

Het is een geliefde bestemming voor rijke, verveelde bezoekers uit het Midden-Oosten. Met een waardevolle merknaam en een activiteitenpakket dat zich eenvoudig laat uitleggen, is Harrods een ideaal bezit voor de nieuwe eigenaren uit Qatar. Misschien zullen de verhalen over de winkel, na jaren van financiële en bestuurlijke problemen, voortaan gewoon weer op de mode- en consumentenpagina’s van de kranten staan.

Mohamed al-Fayed verkreeg in 1985 de controle over Harrods, na een uitspraak van de mededingingsautoriteit die zelfs op grond van de schandelijke normen van destijds nog een gotspe was. Een bod op de eigenaar van Harrods van ‘Tiny’ Rowland, een bedrijvenopkoper, werd tegengehouden omdat de goedkope bedden die zijn bedrijf produceerde op een of andere manier de ‘nationale schat’ Harrods zouden kunnen besmeuren.

Rowland verkocht zijn belang van 29,9 procent aan Al-Fayed op voorwaarde dat hij het zou kunnen terugkopen als de uitspraak zou worden herzien. In plaats daarvan lanceerde de Egyptenaar zijn eigen bod van 615 miljoen pond op de houdstermaatschappij van Harrods, House of Fraser. De vete tussen beide kemphanen bleef voortduren tot de dood van Rowland in 1998.

Hebben de Qatari’s nu een koopje te pakken gekregen, of hebben ze toch een forse premie voor Harrods moeten neertellen? In het boekjaar dat in februari 2009 afliep, bedroeg de winst vóór belastingen 56 miljoen pond, na aflossing van een schuld van 600 miljoen pond. Sindsdien kan de val van het pond ervoor hebben gezorgd dat er meer rijke toeristen op Harrods afkomen, maar het overnamebedrag van 1,5 miljard pond lijkt toch enigszins aan de hoge kant.

Het internationaal uitbaten van merknamen vergt zware investeringen, maar kan tot indrukwekkende rendementen leiden, zoals Burberry heeft aangetoond. Het kopiëren van Knightsbridge in Shanghai ging het budget van al-Fayed te boven, maar biedt aantrekkelijke kansen voor een staat met meer geld dan hij kan uitgeven. In Londen zelf kan Harrods profiteren van de hogere investeringen en het tragere verloop onder zijn personeel. Misschien gaat de plaatselijke bevolking dan ook weer bij Harrods winkelen als er geen uitverkoop is.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com