'Gezin Charles Darwin leed onder inteelt'

„Ze liep kaarsrecht en vaak gooide ze haar hoofd een klein beetje naar achteren, alsof ze in al haar vrolijkheid de wereld uitdaagde.” Dat schreef Charles Darwin, de bedenker van de evolutietheorie, op 30 april 1851 op een zwart omrand vel papier, een week nadat zijn tienjarige dochter Annie was overleden.

Van de tien kinderen van Charles Darwin en zijn vrouw Emma Wedgwood gingen er drie dood. De zeven andere kinderen maakten carrière en werden oud. Maar telkens als een van hen ziek was, begon Darwin te tobben. Was hun gestel verzwakt doordat Emma en hij neef en nicht waren? In plantenonderzoek had hij gezien hoe ondermijnend inteelt kan zijn.

Darwins zorgen waren niet ongegrond, schrijven drie onderzoekers in het vakblad BioScience. De neef-nichthuwelijken in vier generaties van de Wedgwood- en Darwin-dynastieën kunnen tot milde vormen van inteelt hebben geleid. Darwins kinderen hadden een licht verhoogde kans om van beide ouders dezelfde variant van een gen te erven. Dat verhoogt de kans op bepaalde erfelijke (recessieve) ziektes.

Zoöloog Tim Berra van de Ohio State University zwengelde de kwestie aan nadat hij een artikel had gelezen over inteelt bij het vorstenhuis van de Habsburgers. Hij vroeg de onderzoekers in kwestie of ze hun computerberekeningen ook konden loslaten op Darwin en Wedgwood.

Zulke berekeningen geven geen zekerheden. Feit is dat drie van Darwins kinderen tijdens hun lange huwelijken kinderloos bleven. Onvruchtbaarheid wordt met inteelt in verband gebracht, net als een verminderde weerstand tegen bacteriële infecties. Van de drie overleden kinderen hadden twee zo’n infectie opgelopen. Ook Annie. Een kwart eeuw later schreef Darwin zijn overgebleven kinderen: ‘Tears still sometimes come into my eyes when I think of her sweet ways’.