Dichten olielek in Golf van Mexico mislukt

De belangrijkste poging van olieconcern British Petroleum om de steeds groter wordende olieramp in de Golf van Mexico te bestrijden, is mislukt. BP wilde een trechtervormige stalen constructie over het lek op de zeebodem plaatsen om de olie op te vangen, maar technische tegenvallers maakten dit onmogelijk.

In de 90 ton wegende koepel vormden zich ijskristallen, waardoor de opening aan de bovenkant verstopt raakte. Het was de bedoeling dat de koepel vanaf vandaag ongeveer 85 procent van de olie zou opvangen en naar een schip zou geleiden, vanaf het lek op de zeebodem op een diepte van ongeveer 1.500 meter.

„Ik zou niet willen zeggen dat het nu al helemaal mislukt is”, aldus BP-topman Doug Suttles, „maar wat we probeerden, was geen succes.”

Op 22 april zonk het door BP gehuurde boorplatform Deepwater Horizon, twee dagen na een explosie. Bij de explosie kwamen elf werknemers om het leven.

Vannacht liet BP doorschemeren dat de speciaal gebouwde koepel niet langer wordt ingezet. Mogelijk wordt een kleinere koepel gebouwd. De eerste koepel staat nog op de zeebodem. Met de bouw van een identieke en daarmee vooralsnog nutteloos gebleken koepel was al begonnen.

Zowel Suttles als de betrokken overheden hielden rekening met een mogelijke mislukking, alleen was niet gedacht dat de ingreep al zo snel gestaakt zou moeten worden. De koepel was, volgens BP, de enige kortetermijnoplossing om de olieramp te bestrijden. Tegelijkertijd wordt vanaf een andere plek geboord zodat er uiteindelijk geen olie meer naar het huidige lek kan stromen. Dat kan echter nog maanden duren.

Op dit moment stroomt, volgens de meest voorzichtige schatting, het equivalent van 5.000 vaten olie per dag de Golf van Mexico in. Als het lek eind juni nog niet is gedicht, zal evenveel olie in zee zijn gestroomd als bij de ramp met het schip Exxon Valdez voor de kust van Alaska, in 1989.

Het weekend viel voor de rampenbestrijders op meerdere vlakken tegen. Wegens slechte weersomstandigheden werd zaterdagochtend het verbranden van olie aan het wateroppervlak stilgelegd. Ook bereikte de olie zowel de kust van Alabama ten noordoosten van het gezonken olieplatform als de westkant van de Mississippi Delta.

De gouverneur van de staat Louisiana heeft een plan aangekondigd om barrières op te werpen voor de moerassige kustlijn, ter bescherming van flora en fauna. Zowel de Verenigde Naties, de Europese Unie als veertien individuele landen hebben hulp aangeboden. Deze week vinden er hoorzittingen plaats in de Amerikaanse staat Louisiana om de oorzaak van de explosie te onderzoeken.