United Airlines winnaar fusie

Het samengaan van United Airlines en Continental is de tweede megafusie in de Amerikaanse luchtvaart in korte tijd. Een schets van het nieuwe speelveld. Komen er nog meer fusies?

De aandelen van de Amerikaanse vliegtuigmaatschappijen United Airlines en Continental Airlines leden afgelopen week stevig verlies. Gisteren voor opening van de beurs waren de aandelen bijna twintig procent minder waard ten opzichte van de openingskoers op maandag. Dit komt vooral door een extreem slechte beursweek veroorzaakt door de situatie in Griekenland, zegt Fred Huibers, mede-eigenaar van het Het Haags Effektenkantoor. „Daar zijn de koersen van vliegtuigmaatschappijen erg gevoelig voor. De aangekondigde fusie tussen United en Continental is juist louter positief nieuws.”

In Amerika is de fusie die United en Continental afgelopen maandag bekend maakten de tweede grote fusie in de luchtvaartbranche in relatief korte tijd. Twee jaar geleden gingen Delta Airlines en Northwest Airlines ook al samen. Door de economische crisis en structurele overcapaciteit staat de luchtvaartsector ernstig onder druk.

Het nieuwe fusieconcern schaart zich direct onder de grootste luchtvaartmaatschappijen ter wereld. Vorig jaar hadden United en Continental een gezamenlijke omzet van bijna 29 miljard dollar (ruim 22 miljard euro). Koploper Air France-KLM had in 2009 een omzet van 23 miljard euro, op de voet gevolgd door Lufthansa met een omzet van 22,3 miljard euro en Delta Nortwest Airlines met ruim 22 miljard euro.

United Airlines verwacht tegen 2013 op jaarbasis 1 tot 1,2 miljard dollar (780 tot 940 miljoen euro) te kunnen besparen . Dit zouden Continental en United vooral bereiken door de vaste klanten van beide maatschappijen samen te laten vliegen en vluchten te schrappen. Hiermee verwachten de fuserende bedrijven 800 tot 900 miljoen dollar (625 tot 700 miljoen euro) te verdienen. Het overige voordeel moet komen uit kostenreducties op bijvoorbeeld marketing en faciliteiten op vliegvelden.

„Deze schatting is niet eens overmoedig”, zegt Huibers. „Delta Air Lines maakte een vergelijkbare inschatting, maar inmiddels heeft de synergie hen al meer dan 2 miljard dollar opgeleverd.”

Tijdens de doorvoering van de fusie zal Continental de meeste concessies moeten doen. Het hoofdkantoor van het huidige United in Chicago zal na de fusie hoofdkantoor blijven en de vliegtuigen gaan onder de naam United Airlines vliegen. De aandeelhouders van Continental krijgen een belang van 45 procent in de nieuwe maatschappij en United 55 procent. Voor Continental resteert het logo en het uiterlijk van de vloot. Bovendien wordt de huidige directeur van Continental Airlines, Jeff Smisek, de topman van het fusiebedrijf.

Om toestemming voor daadwerkelijke uitvoering van de fusie te krijgen, moet United Airlines twee struikelblokken overwinnen. Allereerst gaat het Amerikaanse ministerie van Justitie controleren of er met de fusie geen monopolies op vliegroutes ontstaan. „Ik verwacht geen grote problemen, aangezien Continental en United weinig overlappende routes bezitten”, zegt Huibers. Ten tweede moeten de werknemers instemmen, maar dat lijkt geen probleem.

Luchtvaarteconoom Hans Heerkens benadrukt dat de fusie uit nood geboren is. „Het water staat veel maatschappijen aan de lippen tijdens de crisis. Ze zijn niet in staat zelfstandig winst te kunnen maken.” Het grootste probleem is de overcapaciteit op de vliegroutes, waardoor de prijzen van tickets veel te laag zijn. „In goede tijden is de winst slechts 5 procent van de omzet, dat is in geen enkele andere bedrijfstak aanvaardbaar”, zegt Heerkens. Continental en United boekten afgelopen jaar bij elkaar opgeteld een verlies van ruim 730 miljoen euro.

De nieuwe partners hebben samen de beschikking over een uitgebreid netwerk van vluchten binnen de VS, maar ook naar Azië en Europa. „Het voordeel van zo’n fusie is dat het nieuwe United Airlines een aantal start- en landingstijden zal opgeven, waardoor de overcapaciteit iets terug zal lopen”, zegt Heerkens. „Helaas hebben de andere maatschappijen tot nu toe in dergelijke gevallen deze vlieguren gewoon overgenomen, waardoor de overcapaciteit snel weer op het oude niveau is.”

Door de recente fusies beheersen drie grote maatschappijen de Amerikaanse luchtvaartbranche. Naast Delta Air Lines en United Airlines is American Airlines een grote internationale speler. Het kleinschaligere US Airways volgt op een vierde plaats. Prijsvechter Southwest Airlines concurreert alleen op binnenlandse vluchten. Huibers verwacht de komende tijd geen grote overnames meer. „De logische combinaties zijn nu wel gemaakt, alleen intercontinentaal zou er nog samengewerkt kunnen worden, maar dat doet men over het algemeen liever niet.”

US Airways deed begin dit jaar ook een poging om met United samen te gaan. Toen Continental zich in april ook meldde, bleek US Airways echter kansloos. Continental en United hadden in 2008 al gesproken over een fusie. Die onderhandelingen liepen stuk, maar leverden Continental een belangrijke voorsprong op: in drie weken was de deal beklonken.