Het mannetje van het magazijn

„Helaas kunnen we niet leveren, onze voorraden zijn op.” Voor een magazijnmanager is dat heel vervelend om te melden. Voor een bestuursvoorzitter is het behoorlijk beschamend. Zijn inschattingen in een crisis zijn dan niet de juiste geweest.

Ben Verwaayen, de Nederlandse succesmanager, gaf tekortschietende voorraden gisteren als verklaring voor de oplopende verliezen bij Alcatel-Lucent. De Frans-Amerikaanse producent van netwerkapparatuur moest over het eerste kwartaal een nettoverlies van 515 miljoen euro bekendmaken. Dat was meer dan het verlies van 402 miljoen euro in het eerste rampenkwartaal van 2009. Dat was voor veel bedrijven het dieptepunt in de huidige crisis. Bij het bedrijf van Verwaayen werd het nog erger.

Voorraadbeheer is voor industriële bedrijven een belangrijk instrument in crisistijden. Normaal gesproken verminderen ze aan het begin van een crisis hun voorraden drastisch en laten ze deze oplopen als een teken dat ze herstel verwachten. Verwaayen is te somber geweest, Alcatel-Lucent ziet nu de vraag sneller toenemen dan verwacht. Vooral uit Noord-Amerika door de snelle stijging van het gebruik van smartphones die veel meer van de datanetwerken vergen. Alcatel-Lucent is daarom optimistisch over de rest van het jaar en verwacht zijn winstvoorspellingen te halen.

De Nederlander Verwaayen is sinds zijn aantreden in het najaar van 2008 vooral bezig geweest met diep snijden in de kosten bij het bedrijf dat sinds 2006, het jaar waarin het Amerikaanse Lucent met het Franse Alcatel fuseerde, opgeteld een verlies van 9,8 miljard euro heeft gemaakt. Nu moet hij ook groei laten zien.

Tekortschietend voorraadbeheer is een probleem dat je relatief snel kunt oplossen en, als je dat lukt, is iedereen het snel weer vergeten. Maar beleggers trapten er niet in. De koers kelderde. Zij zien mogelijk een ander, structureler probleem.

Verwaayen heeft zelf, in zijn rol als economisch en politiek commentator bij Nederlandse media, vaak gewaarschuwd voor de concurrentie op kennisgebied uit Azië. Die is nu te zien voor zijn eigen bedrijf. Europese concurrenten als Nokia-Siemens en Ericsson maakten in het eerste kwartaal ook verlies. De Chinezen Huawei en ZTE komen snel op als geduchte concurrenten.

Daar zal Verwaayen het Europese antwoord op moeten vinden. Maar dan wel in een tijd dat door de Griekse crisis de onzekerheid juist weer toeneemt. In onderzoeken geven bedrijfsbestuurders aan meer risico in de economie te zien dan een maand geleden. Dat maakt het moeilijker om je beleid te bepalen. Voor je het weet zijn de magazijnen weer te vol. Of toch te leeg.

Daan van Lent